麥肯錫(McKinsey)一份近期報告預測,到2025年,帶人工智慧(AI)功能矽晶圓的年複合成長率(CAGR),是不含AI功能矽晶圓的5倍,雖然這有一部份歸功於前者的低基期,但其成長速度仍不容小覷。

麥肯錫同時指出,大部份機會集中於推論AI,成長最快的領域則為邊緣AI,其中涵義值得深思。在未來6年多的時間裡,AI將在很多邊緣設計中快速成長,因此不可能全是華而不實的噱頭。

車輛駕駛座的智慧型助理(來源:CEVA)

隨著越來越多的電子產品進入家庭、車輛、辦公室、城市、醫院和基礎設施,人們自己已成為管理所有潛力的瓶頸。我們既無法管理這些數據量和頻寬,也無法提升管理這些技術之潛力所需的傳統介面。我們需要壓縮、簡化、彙整數據和技術,然後以我們可以消化的速率提供,我們需要用語音辨識和視覺辨識,而非混亂地改變按鍵和功能表管理和控制。這才是AI近期最有可能蓬勃發展的方向:利用AI助理幫助我們有效完成任務,而非全面控制。

以AI寵兒智慧車輛為例。儘管可能比我們原先想像地要更久一點,但真正的自駕車總會有實現的一天,而AI助理確實能夠且已經在扮演重要和方便的角色。只要走近您的愛車,一組AI助理會自動開門、按您的喜好調整座椅、方向盤和後視鏡;另一組AI助理會監看您的頭顱位置和眼睛方向,確保您持續注意路況;您可用語音指令控制資訊娛樂系統進行導航、廣播、媒體播放,甚至用於傳送訊息。這些功能可能還需要進一步改善才能真正有效,但它們無須克服自駕車來自技術、法規和社會各層面之阻礙的挑戰,因此AI助理已經或即將提高行車的價值和安全性。

智慧型AI助理隨處可見

但真正的機會在於隨處可見的AI協助,從車輛到日常生活可自動化的各個方面無所不包。就連電視、家電以及家庭安全系統等非民生必須品的購買而言,遙控器、APP、甚至冰箱上的觸控螢幕都已經過時,現在只要告訴裝置您的需求就可以了。把食品放進微波爐,讓微波爐自己觀察、自動設定功率和時間,無須您進行任何輸入。住家四周的保全攝影機,只在檢測到異常活動—有人而非狗、貓或鳥潛入窗下—才發出警報。在各種情況下,您只需要維持自然而熟悉的互動,讓AI助理將您的需求轉化為受控對象的需求。

這才是您想在家得寶(Home Depot)、百思買(Best Buy)或好市多(Costco)購買的量產型應用、裝置及系統。這是有著錙銖必較、價格敏感度的龐大商機,有這些功能的產品價格,如果提高1成或許無關緊要,但若提高2成,消費者可能就買不下手。普通微波爐的售價約為100美元、一台外觀動人的電視機售價在1至2千美元之間、帶攝影機的住家保全系統要價約為200至400美元。高價的GPU式AI助理絕不會出現在這個價格帶,需要訂閱進行串流以及大量雲端儲存的純雲端AI,會進一步削弱此類裝置的衝動購買慾。

雲端AI的其他問題,包括這類裝置必須的響應速度和雲端連接需求。雲端連接無法百分百可靠,在某些狀況下可能只是小小的不方便,但其他情形則不然。例如:網際網路斷線時,住家保全是否會跟著一起當機?行動基地台被建築物擋住時,防撞無人機是否會撞到樹上?雲端裝置雖然可能成本低廉,但某些功能即使雲端無法連接,仍然必須無差別保留。不管有沒有外部連接,裝置必須維持最低限度(例如觸發詞以外)的辨識功能。

充份發揮下一波系統創新,不但需要消費者,更需要都市、產業、基礎設施等各種領域的智慧型AI助理,各有其價格敏感度和預期可靠度,而且與消費者需求差別不大。這樣的AI必須具備下列幾個條件:成本大幅降低、內嵌於單晶片解決方案、以多數邊緣應用所須的極低功耗運行,以及無雲端連接仍能提供產品的預期核心功能等。總而言之,更聰明、更便宜、更自主的AI助理時代來臨了。