人們都希望長壽,就是不喜歡在這個過程中變老。這是衰老過程的一大悖論,但人類的預期壽命正在上升,因此,人口高齡化帶來的健康挑戰也隨之而來。

根據世界衛生組織(WHO)的資料,2015年出生的嬰兒,其平均預期壽命現在是71.4歲。到了2050年,全球60歲以上人口的比例將增加將近一倍,達到約20億。今天,有1.25億人口年齡在80歲或以上,到2050年,光是中國就會有這麼多老齡人口。但世界衛生組織指出,現在的問題是幾乎沒有證據顯示,現在的老年人比他們的父母在晚年時更健康,也就是說,我們面臨一個重大的挑戰,即確保社會福利系統能夠應對未來需求。

正如世界經濟論壇(WEF)所提,醫療保健服務的成本正在螺旋上升到不可持續的水準,超出了經濟增長的速度,並要求所有的公共和私營利益相關機構在提供醫療服務方面進行重大的轉變。世界經濟論壇稱,傳統的醫療機構無法獨自提供健康服務。不過,幸運的是變革正在進行之中。

根據分析機構Technavio最近的一份報告所述,隨著數位醫療服務和「醫療保健3.0」概念的出現,全球遠端病患醫療市場預計在2018~2022年,其複合年平均成長率(CAGR)將會接近16%。從本質上講,醫療保健3.0旨在使消費者能夠更方便地檢索其個性化健康相關資料並為之做出貢獻,使他們能夠在健康管理中發揮更積極的作用,而非完全依賴傳統的醫療保健基礎設施。

「m-health(即透過智慧手機等行動病患監護設備提供醫療保健)正越來越受歡迎,它已成為遠端病患監護市場的一個新興趨勢。」Technavio表示,「高齡化人口、慢性疾病和醫療保健成本的增加,正在推動行動醫療技術的採用,從而幫助醫療機構降低醫療成本並利用有效的遠端病患監控。」

技術賦能

成立於1996年、總部位於美國麻薩諸塞州沃爾瑟姆(Waltham)的NeuroMetrix,是一家從哈佛大學和麻省理工學院健康科學與技術部門分拆出來的公司。這家公司開創了這樣一個信念:行動健康技術不僅能夠使人們從慢性疾病中恢復健康,而且還能從整體上改變醫學產業。該公司最近發佈的「Quell 2.0」穿戴式裝置,使用了處方強度神經刺激技術來阻斷人體內的疼痛訊號(圖1)。

20190509TA31P1 圖1 Quell 2.0是一款使用處方強度神經刺激技術阻止疼痛訊號的可穿戴設備。

這種設備專為患有各種慢性疼痛症狀的人士而設計,它透過刺激患者小腿的感覺神經,然後將神經脈衝傳導到用戶大腦,觸發自然反應來阻斷疼痛訊號。透過使用Nordic提供的低功耗藍牙連接,用戶可以利用智慧型手機或平板電腦上的App來控制設備,利用無線方式校準Quell到其個性化治療強度,開始或停止治療,調整強度水準,追蹤睡眠、活動、疼痛和步態,以及修改其他設置,從而滿足其特有的疼痛緩解需求。

NeuroMetrix資深演算法和軟體工程師Andres Aguirre指出,連網醫療設備越來越受歡迎,其至少有兩個方面的因素。他表示:「行動設備幾乎無處不在,這使得業界開發了各種App,用於我們生活的各個方面,包括健康、醫藥和醫療器械。例如,助聽器實現了極大進步,這不僅是因為放大技術本身,還因為增加了各種App,而使得使用者可以根據環境和背景來修改聽力。」

「其次,還有大量未滿足的醫療需求,至少可以利用新的連網醫療設備來部分解決。例如,支持高齡化人口的解決方案,其需求也在不斷增長。在家中對病患的血壓和睡眠進行持續監控,可以為醫療專業人員提供更全面的即時資訊,並為病患提供即時回饋。」

Aguirre表示,展望未來,研究人員會越來越多地關注於解釋連網醫療設備從人群和病患個體所獲取的大量資料,並利用這些資訊來進行個性化治療和提供回饋。

另一家公司則重塑了連網醫療,使病患個體能夠在醫院外主動管理自己的健康和保健,這家公司是位於美國俄亥俄州米爾福德(Milford, Ohio)的Control Bionics。

可穿戴肌電圖(EMG)解決方案的開發商Control Bionics,最近推出了一款被稱為世界首款穿戴式EMG輔助技術設備的「NeuroNode」。它可以讓患有肌肉萎縮側索硬化症(ALS)——也稱為運動神經元疾病(MND)——或患有其他癱瘓或語言喪失疾病的人們與家人、朋友、看護人和臨床醫生進行溝通。

這種非侵入式的小型醫療級無線感測器,安裝在選擇用作「開關」的肌肉上方的皮膚上。當用戶試圖運作那塊肌肉時,即使肌肉運動不可見,NeuroNode也會解釋從大腦發送到肌肉的訊號,並透過低功耗藍牙無線連接,而使用這些EMG訊號控制與使用者配對的電腦、平板電腦或智慧型手機。另外,配套的App可以讓使用者和臨床醫生自訂設備來匹配使用者的能力。

「NeuroNode可以讓那些患有ALS/MND、脊髓損傷或任何導致癱瘓和語言困難的病患與世界建立聯繫。」Control Bionics技術長James Schorey表示,「由於用戶在使用NeuroNode時不需要行動,以前無法透過傳統輔助技術設備服務的病患群體,現在有辦法與親人溝通並控制他們的電腦和環境。」

遠端護理

市面上正出現越來越多的應用,其不僅能夠鼓勵個人在自身健康管理方面發揮積極作用,而且還實現了臨床醫生和病患間的互動,以及病患與醫療保健提供者之間的無縫遠端資料交換(圖2)。總部位於美國佛羅里達州(Florida)的ActiGraph是一家醫療級可穿戴活動和睡眠監測解決方案的供應商,其最近推出了一款可提供深入使用者活動資料的可穿戴設備,用於協助臨床試驗和學術健康研究。

20190509TA31P2 圖2 一系列醫療設備正在為老齡化人口提供支援。

「CentrePoint Insight Watch」所採用的智慧手錶外形對病患來說非常友善,它採用三軸MEMS加速度計來擷取和記錄連續的高解析度原始加速度數據,從而提供有關個人活動強度、能量消耗、所走步數和睡眠效率的詳細回饋。雖然監視此類活動資料的可穿戴設備很常見,但是這款新設備幾乎可以立即將這些資訊傳遞給研究人員和臨床試驗贊助商,而使他們能夠近乎即時地監控和管理病患資料、佩戴合規性,以及辨識趨勢,這種功能卻並不常見。

為了實現這一目標,資料從智慧手錶傳輸到充電座,是透過Nordic提供的高輸送量低功耗藍牙無線鏈路實現,然後,充電座再利用USB連接到支援蜂巢網路的家庭閘道。最後,資訊再從那裡發送到CentrePoint Cloud平台,醫療保健研究人員就可以從該平台輕鬆訪問和遠端監控病患資料,這對於臨床醫生和病患都很方便。

如果壞消息是患有慢性病的人數正在增加,那麼好消息則是新興的無線技術和連網醫療設備正在跟上步伐,實現醫療保健的更大消費化,並能提供以前無法想像卻又可行的解決方案。