就在上週,當以色列非營利組織SpaceIL的「創世紀號」(Beresheet)登月探測器在距離月球表面僅150公尺登陸時突然降落,宣告歷時近2個月的登月任務失敗。然而,這支勇敢的以色列團隊並未放棄,很快地就宣佈了Beresheet 2.0計劃。

原訂於2019年4月11日於月球北部澄海(Mare Serenitatis)著陸的Beresheet探測器儘管著陸失敗,致使330磅重的著陸器最終墜毀。儘管任務終告失敗,但它仍然是全球第一個由私募資金贊助、打造並成功發射進入月球軌道繞行的月球探測器,並象徵著太空探索新時代的開始。

Beresheet, SpaceIL

SpaceIL打造第一艘民營登月太空船——「創世紀號」(Beresheet)登月探測器(來源:SpaceIL)

對於我們這些未從事設計、建造和發射太空船業務的人來說,沒有人能真的瞭解這一切有多麼困難。

就在不久之前,學校老師才告訴孩子們,人類幾乎不太可能製造出能夠進入太空的火箭,人類永遠不可能靠自己來個登月之旅。

然而,1957年10月4日(我第一次出現在地球上的四個月後),俄羅斯人將第一顆人造衛星——史普尼克1號(Sputnik 1)發射到低地球軌道(LEO)。僅僅兩年後,即1959年9月13日,蘇聯「月球2號」(Luna 2)實現了首次成功著陸月球表面的人造物件(最好不要問Luna 1發生了什麼事)。美國則一直要到三年後,才在1962年透過Ranger 4探測器複製這一登月壯舉。

1969年7月20日,隨著阿波羅11號(Apollo 11)成功登陸月球,太空人阿姆斯壯(Neil Armstrong)和Buzz Aldrin成為首次踏上月球的人類。三年後,即1972年12月14日,由於阿波羅17號(Apollo 17)是迄今最後一次的登月任務,Gene Cernan和Jack Schmitt等美國人成為最後一批在月球上留下足跡的人。

從那時起,不斷地有許多無人登月小艇成功登陸月球,但全部都是由國家所設計、建造、發射和控制的。如果夠幸運的話,這一切即將發生改變。

Google Lunar XPRIZE (GLXP)是由Google贊助在月球表面舉行的2007-2018競賽。這項挑戰賽在於要求參賽的私人資助團隊必須要開發出可以成功登陸月球表面的機器人太空船,並且要能夠在月球上行駛至少500公尺距離,並將高解析視訊和影像傳回地球。雖然參賽隊伍都沒能在截止日期前完成比賽,但他們仍持續其完成登月深測器的信念,包括以色列的SpaceIL團隊。

SpaceIL團隊是一支希望在以色列推動科技教育的非營利組織。SpaceIL為這項挑戰賽任務投入高達9,500萬美元的總預算,資金主要由以色列億萬富翁Morris Kahn與其他慈善家以及以色列航天局(ISA)提供。

在所有的GLXP參賽隊伍中,SpaceIL打造了十分獨特的Beresheet登月探測器。相較於採用可在月球表面漫遊的軌道或輪子,SpaceIL的人員們計劃採用火箭引擎,使其登月探測器得以從其著陸點「跳躍」到超過500公尺(1,600英呎)處的另一地點。

從視訊中可以看到,「創世紀號」登月探測器大約在2019年2月21日成功發射。同時,這段視訊並描述了Beresheet預計實現其登月目標的方式。

儘管功敗垂成,Beresheet太空船事實上已經成功進入了月球軌道,甚至在開始著陸程序時拍了一張自拍照,顯示離月球表面僅22公里處。然而,當它達到14公里的高度時,問題就開始了。根據SpaceIL表示,「Beresheet的一個元件發生技術故障,引發一連串的事件」,從而導致墜毀。

由於確切原因尚未公佈,目前只知道是引擎故障,地面控制團隊必須重新啟動主引擎。儘管引擎重啟成功了,但根據該公司表示「那時Beresheet的速度太高了而無法減速,因而也没法按計劃完成著陸。」

但這並不是SpaceIL計劃的結局。SpaceIL正計劃針對太空船的所有部份展開「全面測試」,以了解究竟是哪裡出了問題。此外,SpaceIL的「金主」Morris Kahn也宣佈將繼續提供資金,再接再厲推動Beresheet 2.0。

Kahn在Twitter上說:「我們將會建造新的太空船,成功登陸月球,最終完成這項任務。」該團隊打算即刻開始打造新的太空船,讓登月「夢想延續」!

編譯:Susan Hong

(參考原文:First Privately Funded Spacecraft Poised for Moon Landing,by Max Maxfield)