今年的國際消費電子展(CES 2019)提供了更多關於企業決定導入物聯網(IoT)互連的證據;藍牙(Bluetooth)和Wi-Fi預計將會因此變得更加普及。如果將IoT互連能力與CES所在的拉斯維加斯輪盤進行比較,那麼押寶藍牙或Wi-Fi技術,就像押注於黑或紅一樣好賺。因為大多數的結果可能就是二者之一,因此獲勝的機率非常高。

例如,First Alert展示了一系列整合了蘋果(Apple)智慧音助理Siri或亞馬遜(Amazon) Alexa的煙霧探測器產品。但是,如果它再增加Wi-Fi會不會更有意思呢?一點也沒錯,該公司的一位代表坦言,支援Wi-Fi的產品版本將在今年稍晚推出。

美國各州法律通常要求住所都必須安裝煙霧報警器;如果有兩款裝置幾乎同樣針對無處不在的相同應用,那麼使其進一步整合可說是極其完美的。因為結合這兩種裝置就可以解決在何處添加獨立式Wi-Fi中繼器的問題。在住家中增加Wi-Fi裝置,並不會比依規定必須安裝的煙霧警報看來更突兀。而且,如今在室內散落各處的實體障礙對於最新版Wi-Fi技術的挑戰也微乎其微;不過,天花板仍然是安裝無線裝置的好地方。

然而,對於某些應用來說,Wi-Fi似乎又顯得多此一舉。此外,在專用於商業、工業或公用事業的空間等如果沒有太多人們聚集之處,也並不像人們所想像的那麼普遍。

Rigado目前正押注於藍牙技術——這一技術正全面升級至藍牙5 (Bluetooth 5)。在藍牙5之前,藍牙裝置基本上用於個人網路,例如將智慧型手機連接到外部揚聲器系統等。藍牙5並將無線覆蓋範圍協議從大約100公尺進一步擴展到300或400公尺(室內)。

Rigado致力於打造用於藍牙連接的元件,包括同時支援大約20款主動式藍牙裝置的晶片。該公司將自家視為重要的整合合作夥伴,打造了一款可用於控制IoT應用程式(App)的藍牙閘道器,可在大約2,000平方英呎的範圍支援多達100款主動式藍牙裝置(整合五款晶片)的連接。

這主要月用於連接主動式藍牙裝置;而如果用於監控充當信標的簡單藍牙標籤,每個閘道器都可以支援數百款裝置。在任何一種模式下,藍牙閘道器將成為零售業務、餐飲酒店業(尤其是餐館)和醫療設施等場所的理想選擇,其中藍牙可望成為追蹤和/或監控庫存或供應的低成本有效方法。

前面提到輪盤睹局中的安全押注是黑或紅,但您也可以播放特定號碼。當然,IoT中還支援其他無線連接技術選項,這就類似於投注特定數字;只要你的選擇正確了,就能帶來巨大的報酬。

這些無線技術選擇包括ANT+藍牙、Bluetooth Smart、EnOcean、InGenu、LoRa、LTE、NB-IoT (基本上是5G的IoT用例子集)、Sigfox、Sub-GHz、ULE聯盟(ULE Alliance)、Weightless、WiGig和各種不同的Wi-Fi版本(如圖1)。如果您的業務涉及IoT,打算如何做出正確的決定?

Qorvo, IoT fragmented Radio

圖1:無線IoT互連市場高度分散(來源:Qorvo)

適合您的應用之最佳技術選擇最終也可能成為市場上的輸家。幾乎無法避免的是問題是,目前無線技術選擇的數量最終將縮減至三個或四個——但會是哪一種技術?

如果您已經有IoT應用了,請為其選擇可用的無線技術。根據Qorvo無線連接總經理Cees Links指出,在那之後無論如何都不重要了。他說,IoT的重點在於應用,而不是無線技術。選擇一則目前可用的無線技術、深入了解你的應用,如果在五年內必須要換無線技術,那又怎麼樣?看看當今無線市場技術的快速進展步伐,很可能在大約五年內也不得不有所改變。

目前的市場上充斥著各種無線技術選擇,但長期來看,Links說,現在引領市場的技術選項很可能發展成為唯一的選擇——除此之外的一切終究都會是雜音。最常見的開放標準正不斷地進展,使其更適用於許許多多的情境。

LoRa聯盟(LoRa Alliance)不久前宣佈,截至去年12月底,全球已經有100家LoRaWAN網路營運商了。LoRa是一種開放的技術標準,但它仍然算是半專有的系統,而專有和半專有的選項最後幾乎總會消聲匿跡。

Links表示,未來的連網選項很可能會減少到只剩下藍牙、Wi-Fi、Zigbee和4G/5G蜂巢式網路(圖2)。

Qorvo, IoT App

圖2:長遠來看,IoT連接技術選項的數量可能會減少到只剩幾種(來源:Qorvo)

大多數的短距離(不到30英呎或大約10公尺)應用將會是穿戴式裝置,主要採用藍牙和Bluetooth Smart。Links認為,Wi-Fi和Zigbee很可能在中距離(300英呎以下或約100公尺)應用佔主導地位,主要是家庭應用。Wi-Fi很可能用於處理家庭中的所有內容,而Zigbee則適用於各種感知和控制資料。遠距離(幾英哩或幾公里範圍)的連線需求當然非4G和5G (LTE和NB-IoT)莫屬。

Links認為,家庭應用將有賴於Wi-Fi網狀網路與路由器,以及2到3個中繼器,具體情況取決於房屋的大小與配置。至於規格,他認為無關緊要。

對像於Qorvo這樣的公司來說當然無關緊要,畢竟Qorvo銷售用於無線連接的晶片和其他元件。事實上,這對消費者來說也不是太重要。不過,這對於Apples、Facebook和微軟(Microsoft)等巨擘來說則相當重要。

透過電力線網路,可以讓Wi-Fi覆蓋到家中的其他房間。它可能使用單獨的中繼器,或者是組合型裝置,例如內建個人助理(例如Siri、Alexa或Hello Google)的中繼器。實際規格可能與此相左,但消費者可以安裝一系列內建中繼器的Amazon Echo Dots或其他家庭連網裝置。或者它可能是其他裝置——例如組合型中繼器/煙霧探測器。

沒錯,中繼器/煙霧探測器組合裝置可能出現電源問題,或者更確切地說是插座的問題;電源幾乎總是靠近天花板以利於照明。或者,中繼器可能最終進入照明系統。目前已經有多家公司開始銷售智慧照明系統了;但是為什麼不在燈光系統中結合中繼器呢?或許就像組合式煙霧探測器一樣,它也可能發揮同樣的效果。

編譯:Susan Hong

(參考原文:IoT connectivity: Wi-Fi and Bluetooth are winning,by Brian Santo)