根據高盛(Goldman Sachs)最近對市場的預測,無人機前景無量,2020年前市場將會成長到1,000億美元。這項驚人的預測,有一部份肇因於無人機提供了容納多項新興技術的平台,它們匯聚後帶來了前所未有的應用。電腦視覺、深度學習、自動化交通運輸與人工智慧(AI),加上順暢的消費性電子供應鏈,共同實現了真正將技術界限推到無論消費者或企業都負擔得起的設備上。

無人機不但在玩家之中炙手可熱,商業上也找到了許多應用之道,從營建業到房地產。商業界會對無人機趨之若鶩並非意外,原因就在於成本:例如無人機可以用於過去只能靠直升機達成的定期管線檢驗。無人機可以處理同樣數量的任務,每天調查150英哩的管線,但成本比起聘用直升機與機組人員的每小時2,500美元來說,根本是微不足道。

紐約電力局(New York Power Authority)發現,利用無人機進行檢驗,成本還不到用直升機或船隻進行相同測試的十分之一。此外,在很多其他檢驗用途,例如農業,無人機的使用可以節省大量資金。

AI與自動化

為了幫助將這種應用化為現實,現今的無人機在AI和自動化能力上愈來愈趨於精巧。機上陀螺儀、加速計、氣壓感測器提供位置、速度、加速度的正確數據,讓無人機的處理器可以按照既定的路線走,或是在沒有人工干預的狀況下安全降落。

AI又將此更進一步,例如卡內基梅隆大學(Carnegie Mellon University )的研究人員最近展示無人機如何進行自我學習,飛過複雜的路線、避開障礙、在狹窄的縫隙間巡航。

消費性無人機的尖端技術

所以現今最新的無人機看起來到底是怎樣的?

就以最受歡迎的無人機廠商之一——大疆創新科技(DJI)出品的Mavic 2 Pro為例。該公司在去年底宣佈,這一款機型有熟練的自動功能,例如在目標周圍繞圈飛行,以拍攝縮時影片。這也是DJI第一台消費型無人機,在每一側都配備加上攝影機的障礙感測器,以助避免撞擊。

但是,Mavic 2 Pro不只是聰明而已。對許多買家而言,攝影機的品質更重要。去年,DJI宣佈收購經典的瑞典相機公司哈蘇(Hasselblad)之多數股權。透過此項投資,DJI設計並統合Hasselblad相機到Mavic 2 Pro上,效果好到在品質上可以和單眼相機媲美,也讓無人機可以拍攝出震撼人心的影片與靜止畫面。這表示Mavic 2 Pro現在可以讓電影或農業等原本必須使用超昂貴設備的產業大幅降低應用成本。

DJI Mavic 2 Pro

結合Hasselblad相機的大疆Mavic 2 Pro,攝影效果媲美單眼相機(來源:DJI)

葫蘆裡賣什麼藥?

有了熟練的飛行與拍照功能,現今的頂級無人機也有一些很實在的機上處理。事實上,這些技術如何實現的最佳例範例就是DJI,這家公司在創造與擴展無人機市場上極為成功,在消費者和專業領域分別擁有超過八成與六成的市佔率。

DJI能做到這一點,是靠著穩固、高品質的設計,使用簡單又便宜。該公司以驚人速度開發出新產品,以超快更新與解決問題的手段力壓群雄。該公司還在公司內部設計複雜元件、在軟硬體方面建立了無與倫比的專業,因此在將成本降低的同時,又能改善功能和效能。

例如CEVA的視覺處理器和AI加速器已經運用在DJI等公司的無人機上,有助於實現這些高效能自動飛行機器的訊號處理與機器學習功能。

放眼未來

無人機市場在過去短短幾年有了長足進展,但是在許多方面,隨著新應用的出現,感覺就像才剛開始。攝影品質才剛開始改善,同時,處理器會更強大、AI會更聰明。這表示無人機會在自動飛行、影像辨識和決策上有所進展,使得無人機能夠帶來更精熟的功能與服務。

由於政府希望能控制快速成長的無人機數量,以及維護空中安全,更多的立法和監管看來是無可避免的。

但是,無人機的潛力無可限量——這已經是一種顛覆性技術,無論用在什麼方面,各種跡象都表明它將在未來幾年大放異彩。

(參考原文:The rise of the machines: Why drones are tech leaders,by Moshe Sheier)