5G時代即將來臨,但看起來它所需花費的時間比我們想像中更久,特別是多年來不斷聽到關於5G價值的炒作之後。部份原因在於預期將驅動5G需求的一些應用及其業務模式並未走到一起。更糟糕的是,從通訊產業的觀點來看,有些業務模式正逐漸整合,但它們並不一定需要5G。根據在拉斯維加斯參加今年國際消費電子展(CES 2019)的汽車業界代表們指出,自動駕駛車(AV)就屬於這樣的發展模式。

現代汽車(Hyundai Motor Co.)資深副總裁Jungsik Suh在新聞發佈會上談到了「超越」(transcending)的連接能力。他說每輛車都將成為自己的雲端,並集結所有車輛成為「大型雲端資料中心」。

該公司致力於創新的「現代搖籃」(Hyundai Cradle)——「機器人生活經驗擴增設計中心(Center for Robotic Augmented Design in Living Experience;CRADLE)創投/研發部門總監John Suh表示,Hyundai正在研究減少對邊緣運算依賴的方法。根據這兩位高階主管的評論,Hyundai正致力於探索能夠更加信賴車對車(V2V)通訊(而非其他無線網路)的方法。

此外,在一場關於5G支援邊緣運算的議程中也提到了自動駕駛,但其他應用啟發了主講人更詳盡的探索,而且可能更令人感到振奮。IBM全球通訊產業副總裁兼技術長Craig Farrell儘管談到自動駕駛車,但更看好在邊緣高速儲存流行視訊、本地化廣告插播、支援智慧醫療裝置(如氣喘吸入器)以及支援擴增實境與虛擬實境(AR/VR)和遊戲的價值。

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來源:Automated Driving Systems (ADS): A Vision for Safety 2.0 (NHTSA)

在另一場名為「駛向5G連網汽車未來」(The Future of Connected Cars with 5G)的座談會中,參與論的專家學者們都確信5G將會發生,但並不是在未來幾年內。他們也一致認為,在4G時代仍然缺乏用於支援自動駕駛的全局覆蓋能力,而且由於5G將會需要更多的基地台,想要完全依賴5G的連接能力並不切實際。

BlackBerry Certicom副總裁Jim Alfred說:「5G將會發生。但它將如何發生以及誰將從中受益等一切都還只是空談。至於我們何時才能實現?它久代表著什麼意義,目前看來也還不明朗。而且,有些應用根本不需要5G。」

5G似乎天生就擁有被看好的發展前景,可望在其更快資料速率和更低延遲的新性能特徵基礎上實現新應用。基於其低延遲功能的5G重要應用之一就是支援自動駕駛車,但從今年CES看到的汽車製造商、其供應商以及其技術合作夥伴,顯然並未根據5G可用的覆蓋範圍為車子的自主能力訂定計劃。

目前還在許多部份也都還很鬆動,他們彼此之間並未同步。除了車輛技術、通訊技術,還有行銷方面的考慮因素等。此外,汽車製造商正繼續重新評估輔助駕駛(Level 1、Level 2和Level 3)以及自動駕駛(Level 4和Level 5)對於市場需求的相對重要性。

以更基礎的技術層級而言,安全的自動駕駛將需要大量的運算資源。眾所週知,打造自動駕駛車需要更龐大的運算資源,而非帶來更大的經濟效益。卸載至資料中心並不切實際;因為距離就是時間,最後的結果就是網路延遲。當支援需要即時反應的自動駕駛車時,可不能容忍存在過高的延遲(最高延遲通常在20毫秒範圍)。

這是使用5G現低延遲模式的一個論點,同時也是將更多處理任務推向網路邊緣的理由。但是,如果在4G時代,處理任務都已經推至網路邊緣了,你是否還會需要5G?而且,更重要的是,5G也還沒來。

因此,5G網路幾乎還不存在。美國電信業者T-Mobile已經決定等到2020年才推出5G服務。在2018年中期,Verizon即已開始安裝非標準的5G設備,除非進行升級或甚至是完全取代(向前推進其5G部署以符合標準),才能提供固定無線寬頻。AT&T最初也是從固定無線寬頻開始,但後來由於商業模式未能成功而作罷。到了2018年底,AT&T開通其號稱擴增5G技術的4G行動電話服務,並稱其為5G Evolution (簡稱5G E)。但有許多人都指出——正確地說——這並不是真的5G。Verizon日前批評這是誤導5G的炒作作法,T-Mobile也指責其名稱欺騙了使用者…,三家競爭對手之間持續互別苗頭。

支援自動駕駛本來將會是5G的一項主要應用,而且還將有助於無線網路公司經由其網路獲利,但是,自動駕駛還要多年後才會出現。這很容易陷入一個「先有雞還是先有蛋」的問題。不過,汽車製造商如今質疑他們是否真的需要5G,或者他們有多麼需要5G?這種「雞和蛋」熟先熟後的情況很可能也在醞釀中。

在過去幾年成立電動車(EV)公司的一些汽車製造商似乎相信未來幾年內就能發展到Level 4和Level 5的自動駕駛能力。然而,大多數傳統汽車製造商認為,Level 4和Level 5的自動駕駛車最早也要等到2024年之後的車型才會出現,還有許多人甚至認為第一批自駕車車款還要更晚才可能上市。

一方面,新成立的電動車公司(自認)將會更加靈活地發展。另一方面,全球的傳統業者在因應安全標準方面相當有經驗,他們(及其許多供應商)表示還有大量的工作要做,才足以確保安全的自動駕駛。安全本身就是一個獨特的問題,為了確保安全性,還有諸多任務尚待完成。

編譯:Susan Hong

(參考原文:5G and autonomous vehicles might not go hand-in-hand,by Brian Santo)