2017年,Apple只辦了一次秋季(技術上來說是夏天的尾巴)新品發表會,筆者也對此進行了報導,當時焦點主要在新款iPhone和Apple Watch上。而在2018年,該公司卻一反常態舉辦了兩場秋季發表會,第一次是在9月中旬,聚焦於iPhone和Apple Watch產品線,第二次則在10月中旬舉行,有更多樣化產品線的最新產品發表。

先看9月份的那場,Apple發表了Apple Watch Series 4產品系列(圖1),包括僅支援GPS 功能以及GPS+蜂巢網路通訊功能的型號,還借此機會停產舊款Series 1,就像一年前發表Series 3產品線時那樣。

EDNT190114_Apple_NT31P1

圖1:Apple Watch Series 4。

這一代Apple Watch最大的設計變化在於顯示區域,兩種手錶尺寸的顯示區域都增加了大約30%,這主要是透過改善螢幕邊框比來實現的(Series 4手錶尺寸相對於Series 3略微改變,上一代的錶帶仍然可以使用)。而不出所料,Series 4採用了全新S4 SoC,內建完全由Apple自己設計的CPU和GPU核心;其他功能增強還包括進化的加速度計與陀螺儀(聲稱能夠可靠地檢測到佩戴者跌倒並發出緊急呼叫)、音量更大的內建揚聲器、重新配置的麥克風,以及錶冠中的電極——這個電極是為了方便另一隻手的手指觸控,以實現閉迴路心電圖(ECG)測量功能(不過支援軟體讓未啟用此一功能)。

我在2017年提過,Apple的OLED智慧型手機(即iPhone X)還包括支援深度感測(deep-sensing)的前置攝影機陣列和雙後置攝影機──能夠支持狹窄景深「散景」(bokeh)效果,Apple稱之為「肖像模式」(Portrait)。2018年的iPhone包括兩個產品系列:iPhone XS的螢幕尺寸仍為5.8吋,但採用了新一代SoC,即7nm製程的A12 仿生(Bionic )晶片(從命名反映出它新增了神經網路推理處理核心);以及6.5吋姐妹版iPhone XS Max (圖2)。Apple還聲稱,因為採用了新的大畫素(larger-pixel)影像感測器、A12 Bionic強化的ISP,以及其他子系統,這兩款手機的前後攝影機低光線拍攝及其他品質和性能指標都有所改進。

EDNT190114_Apple_NT31P2

圖2:iPhone XS和iPhone XS Max。

Apple於2018年9月推出的另一款智慧手機型號是iPhone XR。與iPhone XS系列一樣,iPhone XR採用A12 Bionic SoC,包括一個前置深度攝影機,但它的螢幕採用的是6.1吋1,792×828畫素的無邊框(edge-to-edge)設計LCD,而非OLED,因此劃分了與XS和XS Max之間的螢幕尺寸差異(在解析度上明顯不足,不僅是與OLED螢幕產品相較,與競爭對手產品相同尺寸的LCD螢幕相較也是如此)。但多虧了LCD與OLED之間的區別,XR也比採用OLED螢幕的XS系列便宜不少──64GB的XR、XS和XS Max在美國市場售價分別為749美元、999美元和1,099美元。iFixit將此系列產品戲稱為「iPhone 9」,反映了一年前我提及的Apple產品命名節奏跳躍。

EDNT190114_Apple_NT31P3

圖3:iPhone XR。

這三款iPhone新產品的定位非常清楚:採用A12 Bionic的XR是鎖定主流市場(我應該要提及XR只有一個後置攝影機,它僅透過AI訓練的軟體來實現其肖像「散景」效果,因此目前僅適用於人臉拍攝);XR相對於iPhone 7和iPhone 8的定位有點模糊(顯然不僅是我這麼認為,市場報導指出,Apple根據消費者對以往型號的偏好,又開始生產較舊款iPhone)。當然,每一代新iPhone都包含更強大的SoC架構,iPhone 8系列還提供無線充電支援;但iPhone 7 (Apple仍在銷售,我對此非常好奇)和iPhone 8都有4.7吋基本款和5.5吋Plus版。表1是從最低容量的型號一路往上的官方售價比較。

EDNT190114_Apple_NT31T1

表1:iPhone 7到iPhone XR的官方售價比較。

接著來看10月的發表會。首先是MacBook Air,那時有許多產業觀察家猜測Apple會停產這款筆電,因為該系列產品自最近一次更新後有很久都沒有動靜;雖然舊版仍在銷售,新版搭配了視網膜高解析度顯示幕、左側配置雙Thunderbolt 3與USB-C埠(讓人聯想到MacBook Pro),以及升級的Intel處理器與繪圖晶片,確實有顯著的改變。坦白說,它搞亂了Apple的可攜式電腦產品組合──除了MacBook Air,其他產品還包括13吋和15吋MacBook Pro,以及12吋MacBook。MacBook Air唯一值得一提的是其輕薄外形(幸好Apple已經停止生產11吋MacBook Air,否則MacBook就更沒有存在的理由)。

EDNT190114_Apple_NT31P4

圖4:MacBook Air。

同樣長時間沒有變化、這次也終於推出更新的產品是Mac mini (圖5)。你首先可能注意到的是,它的顏色從銀色變成「太空灰」,但這次升級主要都是在內部:較新的四核心或六核心Intel CPU (以及相關聯的繪圖處理器升級)是迫切所需,最大記憶體容量則從16GB擴增至64GB (以及DRAM從固定焊接式恢復為可拆卸式,並且可能是使用者可升級的SO-DIMM模組);在儲存部分,無論是獨立式或透過快閃記憶體增強的Fusion Drive,慢速硬碟機(HDD)都被更快速的固態硬碟(SSD)取代。其外部連接埠擴增為4個Thunderbolt 3,還有兩個USB-A埠。

EDNT190114_Apple_NT31P5

圖5:新版Mac mini。

不過,2018年10月那場發表會的真正明星是iPad產品線(從2018年3月以來首度更新…這麼說來,iPad Mini最近一次升級則是2015年9月),特別是高階iPad Pro (自2017年夏天以來都沒更新)。一般而言,Pro型號(圖6)比主流的平板電腦型號內建性能更高的SoC,並有多個揚聲器以支援更高音質;這次Pro產品系列還有12.9吋顯示器選項,而且直到2018年3月推出的iPad,Pro曾是唯一支援Pencil手寫筆使用者介面的產品。

EDNT190114_Apple_NT31P6

圖6:iPad Pro。

EDN忠實讀者們可能還記得,我最近一直在尋找可以替代Mac和PC的運算主機,例如採用Google ChromeOS的Pixelbook,以及Apple iPad mini 2;而我之前沒有提到的是,我其實最近也測試了一台全新(仍在AppleCare+延長保固有效期限內)的第一代9.7吋iPad Pro,配備256GB儲存空間,並支援LTE上網(當然也有Wi-Fi功能),從線上商店Small Dog Electronics購買的免稅價為499美元。這款特別的型號是在2016年3月底首賣,到2017年6月被10.5吋的第二代取代。我不知道為何Small Dog網站能在該款iPad Pro停產日期一年後,仍然可以有全新的可以賣給我,但我買它的理由應該很明確——類似配置的第三代11吋iPad Pro售價高達1,099美元還得加稅,價格是兩倍還高。

如前面所述,兩款iPad Pro中較小的那個,每一代顯示器尺寸都有增加,這是螢幕對機身比例(編按:因邊框變窄)改善的結果(與前面提到的Apple Watch Series 4和iPhone XR類似)。而正如預期,最新iPad Pro系列的兩個版本也採用iPhone XS/XR所用的A12 Bionic SoC的核心數增加版本,被稱為A12X Bionic…Apple過去就推出過幾次專為iPad設計的「X」版本處理器架構,這說明了相較於小螢幕的智慧型手機,大螢幕的平板電腦需要以可接受的速率處理更多的顯示器畫素數。

最新iPad Pro的另一個顯著變化是,其連接器介面已經從Apple專有的Lightning改為產業標準的USB Type-C,對於長期關注Apple的人來說這是非常不尋常的舉措。我猜測他們這麼做有雙重用意:其一是有鑑於新系統的電池容量,它們需要比Lightning介面可以穩定供應的、更快的充電速度;其次是iPad Pro鎖定之內容創建市場,要求能輕鬆地連接高解析度外部顯示器(Apple在發表會上也特別強調了這個功能)。

與Lightning轉換至USB Type-C介面有一些關聯性的,是第二代Pencil手寫筆,這是新款iPad Pro的專屬周邊裝置,目前市面上銷售的iPad (2018年式)和較舊的iPad Pro型號都無法使用其增強功能,因為它與舊版不相容;部分原因是第一代Pencil透過Lightning介面充電,新版則是透過手寫筆和平板電腦之間的磁性連結進行電感式(無線)充電。不過,我個人仍然不認為手寫筆可以替代滑鼠和觸控板…這點我們可以留待將來討論,包含在一個更大的題目中:Apple是否會淘汰採用x86處理器的電腦產品,改用自家SoC?如果是的話,又會是如何進行、何時進行?

在本文的結尾,我要向Apple的處理器核心與晶片設計團隊致以真誠的敬意。本文討論的每一款非x86架構產品,在處理器方面都有升級,包括Apple Watch (採用S4處理器)、iPhone XR和XS (採用A12 Bionic處理器)以及iPad Pro (採用A12X Bionic處理器)。即便是MacBook Air和Mac mini,也內建了Apple自己設計的T系列協同處理器;而此一成就並不違背長期趨勢——恰恰相反,當你綜覽Apple的處理器開發歷程,會驚訝地發現其時間表的可預測性(遑論其功能性與性能表現的逐代演進)。

本文同步刊登於2019年1月號電子技術設計平面雜誌

(參考原文: Apple's latest products: processor upgrades all around,by Brian Dipert)