正如蜂巢式通訊憑藉5G走在Gigabit 寬頻的最前端,採用IEEE 802.11ax標準的無線區域網路(WLAN)亦然。雖然最新一代的Wi-Fi技術規格──也被稱為Wi-Fi Max──尚未拍板,但也已經很接近完成;新規格採用了許多與5G相同的技術和方法來提高頻譜效率,包括MIMO (即多輸入多輸出,主要是採用多天線配置)、正交頻分多工(OFDMA),以及更高階的調變(如1024QAM)等等。

藉由這些技術,802.11ax在經控制的示範中達到了超過10Gbps的資料傳輸速率;在實際應用時該速率會降低,但使用者仍能享受到數Gbps的資料串流。11ax路由器的覆蓋範圍應該也會遠超過舊版規格的Wi-Fi路由器。順帶一提,工程師已經開始研發11ax技術後續版本;目前該規格運作於2.4MHz和5MHz頻率,一項新功能是會讓該技術使用6MHz頻段內的免執照頻譜。

過去,每一代新Wi-Fi標準的資料傳輸速率都會提升,從而可支援新的應用。這些新應用一般是針對消費者的,例如上網或觀看視訊;這個最新版本Wi-Fi則將物聯網(IoT)應用場景納入考量,為此它支援低功耗運作、低延遲,以及與各種應用中機器對機器通訊相關的其他性能要求。根據具體需求,其性能參數的支援力度可能因應用場景而異,這是另一個與5G的相似之處。

11ax可以支援家庭自動化等居家物聯網應用,但就像5G一樣,許多首批問世的接取點(AP)設備並非針對家用路由開發的,而是針對企業與工業應用市場。而如同已準備在市場起跑的第一批5G接取點,第一批11ax AP設備也摩拳擦掌:

  • 6月初,華碩(Asus)發表一套11ax路由器,該公司預期在第三季的某個時間點上市。 6月底,高通(Qualcomm)和清華紫光旗下的新華三(New H3C)演示了採用高通11ax晶片組的802.11ax AP設備。
  • Arris集團旗下的Ruckus Networks表示其將在9月開始銷售11ax AP,並聲稱他們的產品將是第一款同時支援IoT和LTE的設備。
  • Aerohive Networks在2017年1月承諾,將於「2018年中」——差不多就是現在這個時候──推出一系列企業級11ax AP,但還沒看到產品上市。
  • 華為(Huawei)在2017年發表了其第一款11ax產品,顯然還沒上市;該產品也採用了高通的晶片組。

其他準備提供11ax晶片和晶片組的公司還包括Celano、Intel (Lantiq)、Marvell和Quantenna;其中最新發表的是Marvell的無線SoC,該公司聲稱這是同類晶片中第一款採用2×2 + 2×2配置的產品。Marvell指出,此雙頻共存(dual concurrent) Wi-Fi的運作機制是專為連網車輛而設計,採用兩支天線而非單天線,預期可提供更好的訊號穿透能力和更強的覆蓋範圍。

在11ax之前,AP已經針對不同的應用以不同的形式出現;以11ax標準為基礎的AP可以連結更多用戶端,具有更多樣化的使用配置,並可為每個使用配置指定服務品質(QoS),這使得11ax適合在大型企業和公共場所使用。

Ruckus剛發表的R730產品就是一個很好的例子;該公司一直在開發各種配置的AP,包括用於酒店房間的壁掛式版本,還有可以整合到熱點服務站(hotspot kiosk,例如美國紐約市改裝舊公用電話亭設置的LinkNYC熱點)的AP。

EDNT180910_RuckusR730_NT31P1

Ruckus R730接取點。
(圖片來源:Ruckus)

Ruckus聲稱其R730是同類產品中的第一款──儘管其所謂的「同類產品」範圍很窄;它會是首個結合11ax和LTE於單一產品的AP。Ruckus表示,R730是專為公共場所使用而設計,包括體育館、火車站和學校等;該公司企業用無線產品總監Dennis Huang將之形容為Ruckus的新旗艦產品。

此外Ruckus表示R730是「準物聯網」(IoT-ready)產品,這是指其「內建的無線電可隨時開啟以支援BLE和Zigbee;」Huang指出:「這類接取點設備將成為超級接取點,不僅能支援Wi-Fi,也支援Wi-Fi以外的標準。」該公司也可以添加支援其他通訊標準(如LoRa)的模組。

Huang表示,11ax標準在資料傳輸量的提升令人興奮,「但我們真正感興趣的是那些鮮為人知的標準增強性能,例如針對電池供電設備的能源效率…這將讓我們能為標準Wi-Fi接取點強化支援物聯網設備──如Zigbee門鎖、BLE感測器和標籤等──的功能。」

至於LTE連結,R730的模組化OpenG LTE AP可支援3.5GHz頻段內的美國公眾寬頻無線電服務(CBRS),使現有Wi-Fi AP能夠提供LTE服務;該公司表示:「利用模組化或單獨的LTE AP,企業或組織機構將能夠建立自己的私有LTE網路,以提高其辦公區域的室內蜂巢式通訊服務品質。」

最終,如果有單一台AP能夠以利用一系列通訊技術自動與各種設備互連,將會很有用;可惜目前市場上還沒有這樣的產品。Huang指出:「我們可能還需要再下一代的ax標準技術才能做到。」

在公共場所,光是管理Wi-Fi連結就是一項挑戰;系統可能出現驚人的流量暴增情況,例如在一個交通轉運站,系統需要快速處理剛下車的數千名乘客突然同時連結Wi-Fi的情況;又或者在一個體育場,可能有數千名球迷同時想下載精彩賽事的一個即時重播片段。

對此Ruckus宣稱其超高密度技術套件(Ultra-High Density Technology Suite)能因應上述挑戰。既然11ax標準尚未獲得批准,Ruckus將在2018年推出的為數不多11ax產品,有大部份仍將以802.11ac Wave 2、即前一代Wi-Fi技術為基礎;該公司計劃在2019年大量推出11ax產品,其他競爭對手預期也會採取類似的策略。

(參考原文: We’re on the cusp of gigabit Wi-Fi too ,by Brian Santo)