頭戴式與耳塞式無線耳機是重量輕巧、不接線的真正無線裝置,能聽音樂、進行電話會議,會成為迅速成長的消費者趨勢其來有自。誰喜歡把塞在口袋裡纏成一團的耳機線解開?或老是有耳機線在腦袋旁邊晃來晃去?無線裝置沒有電線、不會打結,也沒有會翻轉的耳機麥克風(但卻宣稱即使有連接兩邊耳機的電線,依然可算是「無線」,這點明顯讓許多消費者感覺意外)。

無線音效的這個趨勢正在加速展開。首先是Apple在2016年移除iPhone 7的3.5mm耳機孔。其他OEM顯然都在關注,到了2018年第二季,有破紀錄數量的機型轉換為更實用的USB-C埠,以取代耳機孔。現在,有17%的手機不再提供耳機孔;在高階智慧型手機中,耳機孔似乎有可能將會全部消失。現代的消費者偏好什麼樣的連接方式呢?在耳機售後維修市場中,最迅速發展的零件就是無線(藍牙),輕鬆超越Lightning傳輸線、USB-C與耳機插孔。

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不過還是有挑戰;使用無線音效時,要有效管理音質(重低音加強、等化功能等)相當具有挑戰性,除了附大耳罩,或許還有抗噪功能的大型頭戴式耳機,若是使用其他聆聽裝置,都會讓音效體驗因為背景雜音而大打折扣。儘管如此,消費者的期望是立基在他們想要的東西上。

需要哪些要素?首先從抗噪開始。耳塞式耳機沒有大耳罩可以進行被動式抗噪,因此任何解決方案都必須以主動式抗噪(ANC)為主。有些耳機會提供ANC,可能是在揚聲器外側截取噪音,以產生抗噪效果的前饋式抗噪,或在揚聲器之間截取噪音,讓耳朵產生抗噪效果的反饋式抗噪;或是兩者混用。這類解決方案對耳塞式無線耳機顯得很有吸引力。

要改善尺寸、耗能與成本,這個歷經時間考驗的解決方案將要整合技術,特別是這個功能需要運用在兩邊的耳塞式耳機中。揚聲器內側與外側的微型麥克風能支援執行 ANC 軟體的 DSP式解決方案,以相當低的耗能運作,並且可以順著揚聲器的電路整合在一起。

當兩邊的耳塞式耳機都使用了 DSP 技術,就能透過軟體輕鬆加入多種其他技術,真正讓使用者經驗變得與眾不同,同時更加以提升。增加等化器之類的進階音效支援就是一個明顯的例子,而支援聲控功能(「下一首」、「打家裡電話」等)也是一例。聲控變得很容易,只需要透過這些相同的揚聲器進行極短距收音,且收音軟體(同樣在 DSP 上執行)可以區別裝置主人與其他附近揚聲器的不同。

最後,讓許多消費者感覺驚訝,發現無線耳機「還是有線」的問題又該怎麼辦?顯然消費者期望看到的是能像Apple Earpods耳機一樣,是沒有多餘電線的獨立耳塞式耳機。除此之外,再多的行銷花招都無法說服我們。不過,這對左右兩耳揚聲器的同步作用會是個挑戰,這也是多數解決方案會將兩邊耳塞式耳機連在一起的最大原因,就是為了處理同步化。

現實是,要以其他方式處理同步化,還需要更多努力、更多技術。然而,屬於傳統藍牙一部分的藍牙立體聲音訊傳輸規範(Advanced Audio Distribution Profile,A2DP),可以透過同時將音頻串流傳送到兩邊的耳塞式耳機,來克服斷斷續續的連線,而不是使用先將音頻傳送至一邊耳機,再循環後傳送至另一邊耳機的常見方式。如此也能進一步明顯改善耗能,這是延長這些微小裝置上電池使用壽命的另一個重要收穫。

因此,在思索「利用高品質 ANC、等化器之類高品質特色、聲控與延長電池使用壽命,我該如何實現消費者對耳塞式無線耳機期望的形狀因子?」時,或許答案就是設計下一個以內建 DSP 與藍牙低功耗為主的產品。