視訊串流(stream video)和下載視訊哪種更好?嗯…這是個好問題。兩者各有優劣,但在5G網路即將推出之際,選擇串流在現在和未來不都是順理成章的嗎?也許是,也許不是。

一家專攻支援視訊下載系統的公司Penthera高階主管表示,當然不會是在短期內。近年來,透過4G網路串流已成為手機使用者的預設配置,無限制的資料方案(也就是「吃到飽」費率)使串流的價格變得便宜,壓縮技術使串流對頻寬的要求變低,並且與下載不同,串流不會耗盡終端設備的有限記憶體。

串流很方便,但它從未提供一致的高品質體驗;串流服務可盡可能減少快取(cache),但仍會有延遲發生。暫時降低解析度是快取的替代方法,這種方法現在常被使用。

4G網路現已負載過重,流量需求繼續以驚人的速度成長。思科(Cicso)以其視覺化網路指數(VNI)解釋與網際網路上消耗的資料量相關的「皆位元組(zettabyte,ZB)」這個詞,並在2017年底的VNI報告中估計,到2021年,網路上所有流量當中有82%將會是視訊。

無線營運商一直在利用公共和私有Wi-Fi網路,盡可能地分流視訊串流量;這無疑緩解了無線基礎設施的問題,但特別是在公共Wi-Fi網路遇到流量壅塞時,有其自身的性能缺點。

至少作為部分回應,串流服務現在提供下載內容的能力。在2015年,亞馬遜(Amazon)的線上視訊服務Prime開始為使用者提供下載內容的選項。Netflix最初拒絕這種方式,但隨後也在2016年底開放了下載功能。

當人們下載時,網路品質和容量不再是問題(當然,只要他們在消費視訊之前做得很好)。毫無疑問,下載視訊可提供更一致的觀看體驗,但下載選項似乎不常被使用,而且在使用時也很少能實現更好的觀看體驗;所有分析機構有關下載與串流的百分比估計都顯示,下載所佔比例只有個位數。

人們下載視訊的主要原因,是為預期不能取得串流來源而做準備;例如,當人們期望在搭乘飛機或汽車期間觀看內容時,會傾向於先下載。

儘管如此,視訊消耗量正在迅速成長,有些部分需要讓步,其中之一就是4G網路。多數最大的無線營運商已經展開工程浩大且昂貴的5G無線技術升級工作,以輔助現有的3G和4G網路。5G將極大提高網路頻寬、容量和可靠性,但若要解決與視訊流量相關的問題,應該仍有很長的路要走。

實際上,電信營運商要到2018年底或2019年上半年才會開始提供行動5G服務。此外,直到2019年都不會有多少5G行動設備,第一批支援5G的設備將是筆記型電腦和平板電腦,隨後是智慧型手機。而即使是最大的電信營運商也會是一個城市接著一個城市、一個市場接著一個市場地逐步推出服務。

Penthera營運長Daniel Taitz評論,至少還有幾年,數以百萬計的無線用戶將繼續使用4G網路播放視訊串流,他們眼下遭遇的視訊串流問題今後只會變得更糟;該公司認為,服務供應商的解決方案是鼓勵觀眾更頻繁地下載,因此該公司也開發了一款用於下載的消費性應用程式,以及其他支援該過程的產品。

Taitz接受EDN採訪時表示:「我沒有預言用的水晶球;當然有些人認為,這個世界將會到處都是免費或廉價的網路連結。隨著視訊需求量成長,以及頻寬密集型視訊的出現,到底會是怎樣一番狀況,我不做評判。但隨著4K視訊、8K視訊、虛擬實境(VR)等形式的出現,視訊內容只會越來越多,不會更少,這都將佔用越來越多的頻寬。」

Taitz接著指出:「毫無疑問,Wi-Fi正在變得越來越好,5G也有希望做得更好。但我不確定,我們距離無論何時何地都能可靠、不間斷地串流視訊到底有多遠。如果這種情況1~2年內能夠發生,那很好!但我們會問客戶:你是想等一、兩年再去為你的客戶提供更好的體驗,還是現在就想給他們這種體驗?也許有一天,由於串流與5G完美結合,我們的技術會過時,但同時,我們提供了一個很好的解決方案,即使這只是個臨時解決方案。而且我不知道『臨時』是指2年、5年還是50年,我認為這個問題不會馬上解決。」

Penthera技術長Joshua Pressnell贊同,隨著視訊消耗量的增加,即便使用5G,提供高品質串流的問題依然存在;他同樣認為,5G在未來幾年不會大範圍普及。

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2016年行動網際網路流量成長率概覽;思科(Cisco)和其他公司都預期成長率不會很快下滑
(來源:EDN)

鼓勵下載這種網路管理技巧繼續有用。Pressnell表示:「借助下載,你用時間兌換了你的網路容量;如果我可以在一夜之間下載某個視訊,在我想看的時候準備好,那我就不用擔心有其他3,000個人同時立刻想看這個內容。」

雖然這是個網路管理問題,但服務供應商必須小心對待實施與行銷的交集;下載過程需要由客戶來啟動——這個過程必須是拉動,而不是推送。有些客戶會將下載預期他們可能會想要的內容到裝置上這件事情,解釋為一種打擾,若再加上佔用了裝置中有限的記憶體資源,更會加重這種負面印象。

但5G或許只是個臨時解決方案?還有ZB等級的問題得考慮呢…

(參考原文:Waiting for 5G to stream? Consider downloading instead,by Brian Santo;本文作者為資深科技作者,涵蓋網通、物聯網、量測、半導體與消費性電子等等題材 )