與每一次重大技術變革一樣,物聯網(IoT)的出現既取得了廣泛的成功,也取得了廣泛的失敗。創業者、投資者和政府紛紛熱情接受物聯網證明了其深遠的社會和經濟潛力,然而,許多情況下這種熱情已經超過了理性可以理解的程度。結果,新興的物聯網產業充斥著各種錯誤運算資料和濫用情況,這些都會影響物聯網早期階段的接受和發展。

然而,物聯網的發展已經過了嬰兒期,某些趨勢和經濟現實也越來越清晰。這些啟示中最重要的一點就是傳統的硬體商業模式並沒有做好採用物聯網技術的準備。

這主要是由於物聯網設備會產生跟基礎設施相關、持續性的成本,而這並不適用於傳統硬體設備。因此,只有當物聯網的應用可為客戶帶來持續的價值時,物聯網技術才會顯現出真正的優勢。

這種價值可以透過各種不同的方式實現,包括提高效率、降低營運成本,以及促進合規。本文將側重於深入研究物聯網獨特的經濟價值,並探索其最有前途的六大商業應用,還將包含特定的應用案例以說明每個應用的具體實現方式。

物聯網經濟效應

傳統的硬體商業模式是基於經典的產品成本+利潤的原則。假如一家公司生產一個硬體的成本是X,將其銷售給消費者的價格就是X+Y。但是,這種模式在物聯網中就比較複雜了,因為成本X通常是不斷累積和反覆出現。這是因為物聯網產品會產生持續、與基礎設施相關的成本,而傳統硬體就沒有這種成本。為了保持正常工作,物聯網設備需要一個運作網路,以及一個用於收集和管理資料的服務平台。結果,隨著生產規模的擴大或產品老化,傳統的單位經濟模式迅速走向崩潰。

為應對這種情況,物聯網公司紛紛採用新的商業模式來保護其利潤免受侵蝕,這些模型通常依賴於客戶的迴圈支付,例如新式的「硬體即服務(HaaS)」模式。簡而言之,HaaS就是一種硬體製造商將其產品租賃給客戶使用的模式,按每年或每月收費。同時,物聯網平台供應商為客戶採集、管理和清理設備產生的資料,也會每月收取一定的費用。

由於這些經常發生的成本,物聯網技術只有在為客戶提供持續性價值時才具有經濟優勢。經驗顯示,有一些共同的條件必須全部或部分滿足,才能使連網設備投入正常使用並取得成功:

  • 模式能夠提供年收入(經常性收入流);
  • 消費品的持續銷售或增加銷售量;
  • 直接或間接的營運效率提高;
  • 永續的指數式增長;
  • 產品具有極短、不變的生命週期;
  • 透過資料收集開啟新的收入來源。

若不能滿足這些條件,以傳統模式銷售連網產品的業務極有可能會失敗。這是因為,隨著時間的推移,持續發生的後端成本會蠶食掉公司利潤。

在接下來的部分,將介紹一些物聯網技術最有發展前景的商業應用,並以具體的應用案例來詳細說明。

合規性監測(Compliance Monitoring)

美國製造商每年花費在遵守經濟、環境和工作場所等安全法規方面的資金高達1,920億美元。然而,在這個天文數字的背後,存在無數可以提高效率的機會。

物聯網技術已經在這一方面顯示出巨大潛力。利用遠端監控敏感資產,物聯網設備可以協助企業大幅降低與遵從法規相關的成本,物聯網促進合規性的一個很好的使用案例就是它在石油和天然氣產業的應用。石油和天然氣開採及加工場所受制於非常嚴格的合規標準。環境和工作場所的安全規定非常嚴格,需要時刻保持警惕。然而,網際網路連接的感測設備現在使得合規性變得更容易、成本更低。

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過去,現場監理人需要實際檢查提煉或加工現場以確保合規性。現在,可以在現場部署物聯網設備,以遠端監控重要的合規指標,例如漏油和氣體排放(圖1)。這一便利性不僅可以降低與現場監控相關的成本,還可以提高回應速度。現場監理人可能只能每季訪問一個特定現場,但物聯網設備可以即時提供持續的最新資料,這種快速回應還有助於減輕發生違規行為時的處罰程度。以洩漏和排氣為例,監管處罰金額通常與所洩漏材料的數量成正比,因此,利用物聯網設備可以對洩漏情況更快地做出回應,以降低公司潛在的處罰風險。

物聯網技術在促進保險業的合規方面也證明是有用的。各種形式的保險公司都在使用物聯網感測設備來監測政策遵守情況。在房屋保險市場上就有一個有趣的例子,保險公司正在使用物聯網設備來監控房屋地下室的濕度狀況,當水在客戶的地下室積聚到一定程度時,物聯網設備就會向保險公司和屋主發出警報,以便他們可以在重大損害發生之前及時糾正問題。

這種即時響應不但能夠幫助保險公司降低索賠成本,而且也能透過防止家庭受到損害而讓屋主受益。利用這些方式,物聯網技術既可以減少與合規性相關的開銷,也可以顯著降低公司面臨的潛在風險—無論是減少罰款還是政策執行的花費減少。

預防性維護

設備出現故障的損失可能極大。一台發生故障的機器可能會減緩生產,破壞整個供應鏈,而且(正如前面所討論的)可能會導致違反法規。

值得慶幸的是,物聯網技術促進合規的功能特性也有助於企業保護寶貴的現場資產。再回到石油和天然氣開採的環境,可以看到物聯網技術為設備維護帶來的革命性變化。

石油開採現場充滿了高度複雜且昂貴的設備。傳統上,這類設備僅靠不常見和不完善的現場檢查來保護它的正常運作。鑒於其規模和複雜性,即使是輕微的技術故障也會導致效率 降低及巨大的經濟損失。與此同時,災難性的故障可能會讓企業損失高達數億美元。

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現在,可以部署低成本的物聯網設備來遠端監控這些設備,追蹤維護計畫並防止故障發生(圖2)。如果一個設備開始出現故障或表現不佳,物聯網設備會立即發出自動警報,這樣做會限制低效率造成的損失,並有助於防止全面故障和設備損壞。透過這種方式,物聯網設備可以將設備維護從被動回應模式轉變為積極預防的方式。

遠端診斷

物聯網技術的遠端監控能力在機械維護領域之外也有成功的應用。物聯網設備可以收集詳細而即時的診斷資料,適用於從醫學到農業的廣泛領域。強大的資料收集功能甚至可以讓企業自動化某些流程並利用遠端系統管理生產。

農業是展示這些功能的一個很好的應用領域。具有前瞻性的室內種植者和苗圃場主已經安裝了物聯網設備,用來協助監測和管理植物生產(圖3)。在這種狀況下,連網的設備可持續監控環境條件,如溫度、濕度、陽光和土壤條件等。

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這些資料被收集、處理和組織,以幫助種植者分析長期的環境趨勢。物聯網設備也可以設計為自動對環境資料做出回應,例如,如果設備所記錄的土壤濕度較低,則會自動觸發灌溉系統進行澆水,這種功能既提高了生產力,又降低了人力成本。與其他物聯網應用一樣,最終結果是更高效、更高生產率且成本更低的系統。

資產追蹤

可視性是供應鏈管理中最有價值的資產。儘管如此,仍然有超過60%的公司缺乏完整的供應鏈可見度,而美國零售商的平均庫存準確率僅為63%。

值得慶幸的是,低成本的物聯網技術現在可讓企業克服這些盲點。採用一個連接到3G網路的簡單微控制器,即可從地球上的任何地方進行即時辨識、追蹤和監控資產。這種前所未有的可見度有助於企業防止損失和失竊,提高運輸車隊的效率,並改善需求預測的精確度。追蹤資料也可以與供應鏈中的其他實體即時共用,以進一步提高可視性並減少無效操作。

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基於這些能力,DHL和思科(Cisco)兩家公司預測物聯網技術將對物流和供應鏈管理產業產生高達1.9兆美元的影響。為了幫助說明這一點,來看看基於物聯網的資產追蹤能力如何有利於簡單、線性的供應鏈(圖4)。

自動履行訂單

供應鏈環節中消費者端的可視性增強也使商家能夠實施新的、更有前途的服務模式。最後一分鐘的庫存和消耗資料可以實現客戶訂單的自動履行,這可以為新客戶群體提供更高水準的服務(圖5)。這一功能可以透過改進需求預測、推動銷售增長,以及衡量行銷宣傳活動來使企業受益。與此同時,消費者也能從更少的產品缺貨和更高效的客戶服務中受益。

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這一物聯網應用的最佳案例就是亞馬遜(Amazon)Dash按鈕。亞馬遜Dash按鈕是一個小型的物聯網設備,透過配置,使用者在按下按鈕時即可對特定物品重複下單,例如,客戶可以對設備進行編碼,在按下時訂購一件12包的Bounty紙巾。由於每個按鈕一次只能設定一個商品且數量為一,因此它們以組合包裝形式銷售。這些按鈕可以很容易地安裝在用戶的家中,靠近每個商品的位置,這種模式不僅有助於增加銷售,而且還可提供有關顧客消費習慣的寶貴資料。

這類新興的服務模式雖然還處於新生階段,但它們的潛力顯而易見。截至2016年底,亞馬遜宣佈自2015年以來Dash銷售額增長超過400%,而且已經有60個新品牌簽約參與這一計畫。雖然Dash模式依賴客戶輸入來觸發補貨,但真正的自動補貨模式也開始引起關注。

優質客戶追加銷售

企業越來越多地將現有產品或服務的網際網路接取版本作為「高級」替代品推銷給客戶。這些產品以增強的功能和更好的服務為客戶提供持續性價值,與此同時,製造商利用更高的價 格標籤和資料貨幣化來抵消其不斷增加的後端成本。

這種應用的一個例子是消費級的「智慧」恆溫器(圖6)。這些連網的恆溫器可以由客戶遠端控制,並收集資料以最大限度地提高能源效率。為了應對這些增強型服務的基礎設施相關成本,智慧恆溫器比傳統型號昂貴得多,但是,這些昂貴的物聯網設備也可以透過資料貨幣化來抵消這些重複性成本。對於像連網恆溫器這樣的產品,製造商可以將消費者資料出售給電力公司或空調製造商。

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隨著物聯網技術在消費領域的應用越來越普遍,資料將成為製造商的重要收入來源。MIT Sloan Management Review最近進行的一項調查顯示,在積極參與物聯網專案的受訪者中,有66%的人表示他們「從客戶、供應商或競爭對手收集資料和/或將資料發送給對方」。

總結

物聯網技術獨特的基礎設施相關成本迫使傳統的硬體製造商重新構想商業模式。在這些新模式下,物聯網企業必須接受並為客戶提供持續性的價值才能取得成功。

成功的物聯網公司透過採用基於服務的商業模式和/或對客戶資料進行貨幣化,而從客戶那裡獲得持續性價值。為確保這些模式吸引客戶,成功的物聯網企業也必須能夠為客戶提供持續性價值,這個價值可以以各種不同的形式出現。隨著物聯網產業趨向成熟,清晰的趨勢已經開始出現,在這些趨勢中,物聯網設備透過以下方式提供持續性價值:提高營運效率、促進合規性、提高銷售能力,以及開創新的收入來源。

藉由創造一個或多個這樣的價值點,物聯網技術在各種應用和領域被證明有巨大價值。在眾多應用中,本文列出六個領域最有發展潛力,然而,隨著物聯網的發展,無疑將會看到越來越多的新穎和創新應用。

在2015年的一份報告中,麥肯錫(McKinsey & Company)估計,到2025年,物聯網的潛在經濟價值可以達到每年3.9~11.1兆美元。若按最高價值估算,包括消費者盈餘在內,總價值水準將達到世界經濟的11%。要想參與這場經濟革命,企業需要重新考慮與商業和消費電子相關的商業模式。這些公司也應該特別關注那些物聯網已經在發揮價值的產業和應用。