近兩年,在消費性電子市場,穿戴式裝置和擴增實境(AR)技術一直備受關注。新的智慧手錶、智慧手環、智慧背心,以及更多打著「智慧」旗號的傳統產品紛至沓來,但也可看到Google眼鏡等很多以前新的穿戴式裝置熱度逐漸冷卻。商業市場還沒有看到穿戴式消費性電子帶來任何預期的拉抬效應,也沒有看到AR技術產生真正的吸引力。

但根據市場研究機構Gartner的調查報告,不包括藍牙(Bluetooth)音訊耳機和免持式通話耳機,上述兩類產品在2017年銷售的穿戴式裝置中幾乎佔了一半,並可能繼續維持這一比例。

那麼,穿戴式裝置和AR技術在工業市場上進展又如何?似乎很多人認為,工業物聯網(IIoT)或工業4.0(Industry 4.0)甚至落後於對應的消費性產品技術。人們不斷重申:AR系統可提升效率、提高生產率,並改進安全性,然而,許多推薦的解決方案只是雷聲大雨點小,或是尚未推出一款產品。以Magic Leap為例,它自2010年以來已經募集了數十億美元,但尚未發佈一款產品。很多決策者現在很可能對工業穿戴式裝置或AR解決方案持懷疑態度,並可能質疑其近期甚至長期生命力。

20180306NT01P1 AR 3D追蹤技術。(圖片來源:Inglobe Technologies)

關於這個主題,特別是頭戴顯示器(HMD),Gartner前研究總監Angela McIntyre曾經提到:「目前主流消費者的低採用率表示,市場尚處起步階段,並非缺乏長期潛力。」有很多人都在質疑,開發一款成功的工業穿戴式裝置或AR業務需要具備哪些條件,而在這個新興市場,鮮有例子可以參照,但是,有一些相關的案例可以提供一些思路。

例如,Panasonic的Toughbook加固型電腦產品線已持續運營多年,它最近又推出了類似的Toughpad產品系列。其他的掌上型產品(例如是德科技(Keysight)的FieldFox掌上型RF分析儀和多功能無線/遠端通訊測試系統),由於在可攜式和現場應用中實現了更好的測試和測量品質,因而揚名立萬。有人可能認為,這類解決方案與穿戴式裝置相比只有尺寸上的不同,添加強大的AR功能也只需在軟體和尺寸上稍作調整即可。

由於這類解決方案可能過於實驗性,對於生產線來說可能利潤不足以承擔對這些新功能進行大量研發,因此可能就只得靠新創公司來開闢新道路。對於以營利為根本目的的產業客戶來說,決策者可能很難去冒險採用由新的、沒有成功案例企業家提供的往往未經驗證的新技術。

許多投資者和企業家急於獲得答案的一個問題是:「對於那些經驗豐富的以效率為目的的產業的決策者,如何說服他們採用新的方案來實現更大的進步?」鑒於混亂的局面,以及大量新創公司倒閉,這個問題似乎沒有確切答案。然而,世界競爭正愈演愈烈,許多產業在進一步提升效率和提高單位勞動者生產力方面感到壓力重重。這對危險、繁瑣或複雜的工作來說尤其如此——這些工作需要訓練有素的操作人員,他們不太可能很快被機器人取代。

在產業界線日趨模糊的世界中,因應保持競爭力這一挑戰的一個關鍵未來解決方案,很可能涉及到人與機器的融合。我不是指針對手術強化的半機器人,而是配備工業穿戴式裝置和AR的訓練有素的操作人員,甚或利用這些技術在現場受訓的操作人員。

那麼,這類解決方案會是什麼樣子?這個問題回答起來仍然像是瞎子摸象。我認為,能夠開拓過去成功的、特別是在嚴苛的工業環境下能夠加強通訊和資訊接取趨勢的技術,可能會是關鍵。這類新解決方案能在不限制操作人員或違反安全/安防標準的前提下實現新功能,或者加強必要的舊功能將非常重要。經營新創公司企業家的才能,和/或設備是否能在沒有繁瑣「培訓」和設置的情況下工作,也是要考慮的兩個關鍵因素。

RealWear HMT-1和goTenna Mesh/Pro是滿足這些標準的解決方案的兩個例子。RealWear HMT-1是一款加固免持式HMD,但與此前許多類似技術不同的是,它是款真正的語音控制設備,充分利用Android平板電腦和GoPro的所有靈活性和功能。RealWear的創始成員和管理層也都是部署工業解決方案(包括超耐用的智慧型手機、微型顯示器和電子戰系統)的老手。此外,RealWear團隊似乎透過以相當於補充或替代解決方案的價格,想方設法生產出非常多功能的工業AR/HMD,避免了許多新創公司常見的陷阱。

goTenna無線網狀網路系統是另一個在工業和政府、軍事領域極具潛力的使能型穿戴式裝置的例子。這種設備利用藍牙與標準的智慧型手機或平板電腦配對,可立即生成對等或無線網狀網路,而無需使用常規的蜂巢網路或Wi-Fi基礎建設。該設備使用僅限於傳遞消息和發送少量資料(如GPS位置資料),但通訊距離可達幾公里。其也可用來創建插入式網狀網路,而其加固版goTenna Pro的價格低於旗艦級智慧型手機——低於其可替代的技術種類。

對於工業物聯網或工業4.0來說,可能還有漫長的路要走。在看到許多新的企業消失或一敗塗地後,我們可也許會感到沮喪。然而,正如技術慣常的宿命,有了創新的火花,加上全球經濟和市場的力量,真正使能的工業穿戴式裝置和AR方案終將出現。

(參考原文: Wearables and industrial AR: moonshot or multibillion-dollar emerging market? ,by Jean-Jacques DeLisle)