這並非秘密,但顯然也不是眾所周知的事實:特斯拉(Tesla)在出售具有兩種不同電池額定值和價格的同一款車(圖1)。今年9月,颶風伊瑪(Hurricane Irma)襲擊佛羅里達(Florida)時,這種情況引發了一些關注,一些車主「突然」得到了30~50英哩的額外續航里程,從而能夠開往距離風暴路徑更遠的地方。

20180206NT01P1 圖1 Model S(圖為2013年的型號)是最常見的特斯拉全電動汽車。

這是怎麼回事?這不是由於使用不同的電池組(圖2和3)。相反,《衛報(The Guardian)》上的文章《How did Tesla make some of its cars travel further during Hurricane Irma?》指出,「特斯拉去年推出的平價車款所用的電池與其售價較高的車型相同,都採用75kWh電池,但軟體將其續航里程限制在滿程的80%。車主可以另外花幾千美元購買升級。而且,由於特斯拉的軟體升級是線上的,該公司可以透過按下虛擬開關進行升級。」

20180206NT01P2 圖2 Model S電池組相對平坦,位於汽車下方,橫跨整個車寬,覆蓋大部分車長。

這種刻意降級的做法當然不是新鮮事。現代電子硬體的早期就已開始實施,隱藏的跳線或內部開關允許相同的產品以更高的速度和解析度、更大記憶體或其他的權衡方案運行。在某些情況下,甚至有一些討論小組告訴消費者這個秘密,因此消費者可以自己升級(儘管這樣做會不再享有保固及維修服務)。

20180206NT01P3 圖3 Model S主高壓電氣元件圖示。

隨著軟體升級的出現,供應商和用戶的處境變得更加容易。許多應用都已安裝好所有模組,但只有當使用者輸入供應商提供的密碼(大多情況下是付款後)才能啟用。不過,實際啟用功能和特性的決定只能由客戶有意識的行為完成。

但是,現在幾乎所有設備都具有網際網路和連接功能,供應商可以連接到產品並啟用或禁用功能或進行遠端安裝升級,甚至可能不需要與使用者進行核對(如Microsoft Windows 10當認為你需要時,會安裝升級,因此下次你打開電腦時,某些影響你工作或工作風格的東西可能已改變了)。

但是,我不記得有任何可以遠端調整基本電池容量的類似情況。雖然它可以簡化物料清單(BOM),方便生產,但它仍困擾我的是:所有用戶不得不為整個電池組買單,而且還得載著不出力的電池到處跑。這是個真正且切實的負擔,而不僅僅是減少了電池組的可用容量。

我也想知道電池和電源管理工程團隊的感受(不是說他們的感受將是一個影響因素)。毫無疑問,他們長期努力開發和評估電池、控制器和演算法,以最大限度地提高電池組的可用容量、壽命、性能和其他指標。然後他們發現「市場行銷」已決定削減10~20%的容量,僅僅是為了在不同價位提供不同的容量等級。這至少在專業方面,會使他們受到傷害。

我不評論特斯拉是否該這麼做,只要買家享有特斯拉承諾的續航里程,我想一切都沒問題。不過,我確實擔心:在盡可能提高電池性能所做的努力之外,這種內部的電池管理手法,可能會成為一種新的行銷升級策略。接下來會出現什麼?智慧型手機電池的續航時間不同,而這完全取決於供應商的自行其是和掌控。這當然是做得到的。

你對這種電池管理和降級/升級策略有何看法?

(參考原文: Is Tesla’s battery-capacity deal the new standard?,by Bill Schweber)