筆者在今年8月拜訪美國太空總署(NASA)甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)時,遇到了負責國際太空站(ISS)蔬菜生產系統(vegetable production system,VEGGIE)開發專案的生命科學家Gioia Mass;這項專案是由一家總部位於美國威斯康辛州麥迪遜(Madison, Wisconsin)的公司Orbital Technologies提供技術,目前該公司是隸屬於Sierra Nevada Corp (SNC)旗下。

需要在太空中種植食物的理由可能與你首先會想到的不太一樣,太空人還是會繼續在太空站上吃NASA準備的食物──就像讀者們可能看過的那些冷凍乾燥食品,不過品質要好得多;在太空站上種植食物有許多好處,如果太空人的生活環境中有來自地球的東西,對他們的心理健康有非常正面的影響,甚至未來有可能透過那些植物在封閉的環境中產生氧氣,而那也會是讓太空人鬆弛身心以及娛樂一種工具。

Massa表示,太空站上的壓力狀態不同,人類的味覺在太空中會有一些變化,就像是感冒的症狀;這是因為人體中的液體會受到重力下降的影響──這種現象又稱為液體轉移(fluid shift)。在地球上,重力會在我們身體中的液體發揮作用,使其往腿部流動;但是在太空中,液體會轉為平均分佈在人體的客部位,因此太空人通常會在吃東西的時候加例如辣椒醬、芥末醬等重口味的調味料來提升味覺。

20171103_NASAVEGGIE_NT01P1

在NASA甘迺迪太空中心負責「VEGGIE」專案的科學家Gioia Mass (右)
(來源:Loretta Taranovich)

下圖中的模組在我拜訪過NASA之後不久就被送上了國際太空站,Massa則在NASA負責地面控制實驗,監測溫度、相對濕度與二氧化碳濃度。

20171103_NASAVEGGIE_NT01P2

VEGGIE系統是一個能讓植物在裡面生長的箱子,配備有特殊塗層的玻璃門以保持透光
(來源:Loretta Taranovich;文章上方大圖為系統內部特寫,圖片來源:NASA)

下圖中的「植物枕」當然不是拿來睡覺用的,而是將植物種子放在根墊(root mat)上置於其中,然後移入VEGGIE系統;在系統中會供電、供水讓種子發芽,灌溉量以及植物高度會在整個生長週期中進行控管直至收成,然後進行下一輪的種植。植物枕內添加了一種名為Arcillite的固態生長基質,是NASA的Veg-03太空溫室實驗中應用的植物生長元素。

20171103_NASAVEGGIE_NT01P3

植物枕
(來源:Loretta Taranovich)

接下來筆者將繼續帶領讀者們參觀NASA的進階版植物培養系統──Advanced Plant Habitat (APH)...

接續前文:一窺外太空先進植物培養系統究竟  

編譯:Judith Cheng