物聯網(IoT)這個萬物皆可連網的時代,不但將改變人們的生活,也改變了整個半導體、科技產業。物聯網雖然涵蓋各種領域,但其應用市場對半導體元件的需求與過去傳統消費性電子、工業有極大的差異——少量多樣及客製化系統單晶片(SoC)。而此種需求也給予對物聯網市場有興趣的新創公司新的市場機會。

安謀國際(ARM)應用工程經理徐達勇表示,要在物聯網市場中搶佔一席之地,產品的特殊性與是否能夠做出差異化,將是重要的關鍵。產品要能差異化,傳統通用型的元件可能較不符合所需,這時就需要依產品特性,打造專用的客製化SoC。

但打造一顆客製化SoC,對中小型企業或是新創公司都是極大的成本支出。事實上,中小企業和新創公司的資金有限,都得用在「刀口」上,若使用通用型元件,也許能夠在成本上獲得較好的控制,但產品設計時想要達成的獨特性可能無法被突顯。然而要向元件商訂購數量不多的客製化SoC,可能會被「拒絕」,抑或者元件售價會是天價。

徐達勇指出,新創公司或規模較小的企業要自行設計客製化SoC,先撇開專門開一顆IC需要付出的高昂成本不談,如何取得設計工具、相關軟體資源,以順利將所期待的客製化SoC設計出來,即相當困難。

然而,物聯網市場少量多樣與差異化特性,使得業者得改為採用更符合產品所需的客製化SoC,且還須兼顧開發成本。而要從無到有完成客製化SoC的設計與生產,需要花費相當多的時間及投注龐大的資金,如何找到更省成本、快速設計與更簡單的方式,將會是業者相當關注的焦點。

有鑑於此,2010年前,ARM即推出Design Start計畫,提供ARM IP快速授權全方案。徐達勇說明,Design Start在2015年時,納入Cotrex-M0核心;2016年則提出EDA夥伴關係與核可的設計合作夥伴(Approved design partner),提供透過Design Start計畫申請IP授權的業者,更完整的開發資源。而2017年則是再度升級Design Start計畫,不僅加入Cortex-M3核心及相關IP子系統,更提出無須授權費用,可待產品正式量產之後才收取權利金的方式,以期協助企業以更簡單、快速和低風險的方式,實現客製化SoC的開發。

升級Design Start計畫的目的在於將物聯網市場做大,能有更多中小型或是新創業者加入物聯網應用市場,進一步實現軟體銀行(Softbank)社長孫正義先前表示,在2035年達到一萬億台(Trillion)連網裝置的願景。徐達勇強調,Design Start計畫是ARM搶攻物聯網商機重要的市場策略,透過提供已獲得市場驗證,且出貨已達200億顆的Cortex-M0與M3核心,以及從設計到量產完整的軟硬體開發資源與廣泛的技術支援,將能協助新創業者快速開發出自有的客製化SoC,使其產品更易進入物聯網市場。更重要的是,產品還能保有差異化,業者也能保護自己的專業知識(Know How)。