電子零售店退場衝擊EE實作機會?

作者 : Bill Schweber

在當今線上購物輕鬆方便的現實世界,你認為是否高估了實體電子零售店的存在價值?當新手工程師無法實際碰觸並感覺電子材料時,是否就難以獲得折衷、調整和即興創作的能力?

最近一家美國知名的連鎖電子零組件零售店Fry’s Electronics宣佈倒閉,在營運長達36個年頭後決定關閉位於全美9個州的31家實體商店。Fry’s Electronics是一家總部位於矽谷的大型連鎖商店,除了銷售各種電子零組件、軟體與電路板,還提供客製組裝和電腦維修等服務。

這家老字號電子零售店退場的原因,正是過去幾年來我們經常聽到的那些:新冠肺炎(COVID-19)疫情爆發、零售業環境的變化,加上來自網購的競爭。

圖1:Fry’s Electronics關閉位於全美的31家門市。

我並不是要在此感嘆這家老牌連鎖店的倒閉,儘管要這樣做很簡單,因為你很容易就會陷入「美好舊時光」(good old days)的懷念中。在二次世界大戰(WWII)後如雨後春筍般湧現了一波為DIY和創客、業餘愛好者銷售備用電子產品和機電元件的商店,其中包括紐約市知名的“radio row”,而今,Fry’s是最後僅存的一家電子零售店了。

無論是什麼樣技術程度的業餘愛好者都曾經在店內的各種盒子或箱子中翻找一番,看看有沒有想要或可用的零件,再決定自己能夠負擔得起的東西,然後買回去動手組裝。

現在,所有的事情都變得簡單得多了:只需舒舒服服地在家中輕敲幾下鍵盤,就可以從Amazon這類網站或是從接受小額訂單的通路商網站,輕鬆挑選所需的商品,幾天後就可以拿到手了。我把這稱為「物料清單」(BOM)專案,因為您可以坐在PC前,按照自己手邊的BOM來選購零件。簡單、輕鬆又有效率。它有點像是按照「食譜」一樣列出所有的食材,設計專案中所需的原理圖、BOM和裝配說明都一一呈現在你的面前。

您只需要完成BOM並按照指示說明,最後應該就可以完成制作中的專案了。必須先聲明的是,這樣做並沒有什麼問題。而且當您考慮採用這種方式時,像是備受讚譽的“Heathkit.com”就是這種複雜的「食譜專案」網站,您不但不必自己到處找零件或製作外部機殼,還可以在組裝這些套件的過程中學到不少事情。

但是,在此過程中,我們是否會失去某種「師徒制」(apprenticeship)的實作(hand-on)傳承?我確實是這麼覺得。當然,除了一般的原則和專業知識,設計和實施一項專案還有更多需要學會的事情。許多的設計實務,尤其是少量或客製化的專案,都涉及了各種折衷、妥協和目標之間的權衡。設計人員必須評估各種情況,例如,如果採用尺寸稍大一點但效率更高的元件是否值得?以及需要使用哪種封裝方式等等。在原型或實驗機型之前製作麵包板,所需要的不只是原理圖,還需要學習如何確認適用且能使設計正常運作的零件搭配。

圖2:一排排陳列的電子元件讓電子愛好者和創客在嘗試專案元素的可用組合時,能夠真正瞭解到哪些是可用的選擇。(來源:CBS News)

仔細地研究規格表和建模,可以解決許多這一類的問題,但畢竟不是全部。有時,您只需要實際查看和處理可用的元件,就能真正了解什麼才有意義。這就像學習某一種運動一樣:當然會有一般的規則和技巧,但在與真正的對手比賽中也會獲得經驗和判斷力。

隨著迎合業餘愛好者的電子零售商店崛起(儘管有很多缺點,我們不由得想起了Radio Shack),確實提供了一種「現實世界」的訓練場所,它讓我們學習即興創作的技巧、評估並權衡折衷方案。這種技能很難透過口說教授;就像除錯技術一樣,教的多不如學的巧。

或許這是無可避免的,因為採用SMD封裝(隱藏封裝凸點)的超小型零件(包括IC和被動元件)逐漸佔據主流,明明白白地宣告者業餘愛好者採用離散元件的時代正迅速邁向尾聲。或許我們現在看到的未來​​是使用諸如Arduino之類的標準板再加上一些I/O擴展板,這些板卡均由用戶定義的應用程式(App)和程式碼驅動,因而儘可能地減少在離散元件級著手「自行開發」的需求。

銷售基本電子元件的實體零售商店正逐漸式微甚至退場,您對此有什麼看法?在當今線上購物輕鬆方便的現實世界,你認為是否高估了實體電子零售店存在的實際價值?當新手工程師無法實際碰觸並感覺不同的電子材料時,他們是否就無法獲得權衡、折衷、調整和即興創作的能力?根據BOM清單從線上購買零件是否就相當於某種學習的價值,或者存在哪些不足,甚至造成負面的長期影響?

(參考原文:Will hands-on opportunities shrink as component stores close?,by Bill Schweber)

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