「三遷」PC處理器架構 Apple在想什麼?

作者 : Kevin Krewell,EE Times特約作者

從Intel的x86架構轉移到A系列處理器,Apple能重新塑造Mac系列、讓它們更以使用者為中心,這可能意味著PC可攜性更好、更具彈性、使用也更直觀。這確實會是Apple進一步與業界其他廠商差異化的好機會。

蘋果(Apple)終於在今年以虛擬形式舉行的全球開發者大會(WWDC)上宣佈,將把所有的Mac系列產品從英特爾(Intel)轉移至自家開發的Arm核心處理器,證實了過去兩年的業界傳言。

外界預期,Apple Mac系列產品將採用的A14 SoC,會與為iPhone與iPad打造的A14類似,但可支援Mac系列產品的更高溫度限制。不過Apple在WWDC的簡報中是以「Apple Silicon」來稱呼該款新處理器,也對於其A系列處理器採用的Arm架構指令集隻字未提。

從硬體的角度來看,Apple可能會更快採取行動,因為其iPad處理器已經證明能與較舊的Intel Core i5處理器媲美。Apple花了額外時間確保順暢的過渡,並以Rosetta 2模擬技術對所有執行於macOS上的舊軟體提供支援。

為了讓開發者能展開工作,Apple提供他們一台Mac Mini,內建A12Z處理器,以及將支援新新型Apple處理器的試用版macOS Big Sur作業系統。

Apple將在接下來兩年轉移至Apple Silicon處理器的過渡期,繼續供應Intel架構的Macbook筆電以及桌上型Mac電腦。透過掌控整個軟硬體設計,Apple應該能很快趕上與主流Intel處理器之間的差距,同時盡其所能提供最佳使用者體驗。Apple的既定目標是在筆電的功耗水準,呈現桌上型CPU的性能。

Apple的「A級」CPU設計

透過以自家A系列Arm架構處理器取代Intel處理器,Apple取得了更多對平台的控制權,並且能進一步讓旗下Mac產品與Windows系列PC差異化。雖然Apple可能會損失一部份非常高階的桌上型系統性能,Arm架構能在省電同時提供不錯性能,是輕薄筆電的理想選擇。

另一個讓Apple轉向自家開發A系列SoC的理由,是因為摩爾定律趨緩,半導體製程微縮變得越來越稀有;Intel跌跌撞撞進展到10奈米節點的同時,Apple的A系列代工夥伴台積電(TSMC)已經開始7奈米製程的量產,並準備邁向5奈米節點。

而當Apple取得對技術藍圖的更多掌控權,意味著就算台積電出狀況,他們可以到任何地方去找代工業者生產晶片,甚至也可能找Intel。

Apple也用自己的處理器以及更多異質運算改變了PC的定義;現在的PC於推進個人化技術上落後智慧型手機。目前智慧型手機的處理器包括DSP與神經網路處理器,還有多種感測器與標準CPU、GPU以及I/O、記憶體。

從Intel的x86架構轉移到A系列處理器,Apple能重新塑造Mac系列、讓它們更以使用者為中心,這可能意味著PC可攜性更好、更具彈性、使用也更直觀。這確實會是Apple進一步與業界其他廠商差異化的好機會。

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