微軟(Microsoft)終於推出農村寬頻計畫,直接挑戰該公司多年以來一直在挑戰的「不好惹的對象」——這項計畫旨在利用空白頻段將寬頻提供到服務不完善或根本沒有服務的地區。

缺乏寬頻連線的美國人估計有3,400萬,即大約10%的美國總人口。其中2,400萬人所在的農村被認為太過偏僻,因此將有線寬頻接入不具經濟效益和實用性。

微軟正在請求美國聯邦通訊委員會(FCC)在每個美國市場投放至少三個700MHz以下的頻段,並且主張聯邦和州政府為空白頻段寬頻投資準備相對應的配套資金。

廣播業者和競爭的通訊服務提供者會發現這個請求令人不快,尤其是具體細節和時機特別令人惱火。「700MHz以下」意味著是在免執照的600MHz頻段內,FCC正在拍賣該頻段的頻譜。

對廣播業者而言,這真是雪上加霜。全國廣播電視協會(NAB)表示:「對5,400億美元身價的公司來說,微軟在拒絕最近FCC獎勵拍賣(incentive auction)中競標廣播電視頻譜後,卻要求使用免費無執照頻段,真是非常倨傲。微軟的空白頻段設備開發一直是個有據可查、不折不扣的敗筆。」

不是每個人都同意空白頻段技術是個不折不扣的失敗,更別說是上述所提的那麼嚇人的失敗了。微軟信誓旦旦,該公司已在開始證明該技術的可行。

與此同時,《連線(Wired)》雜誌將微軟的建議稱為「喧囂(hustle)」——儘管也可能是褒揚而不一定是貶抑。該雜誌指稱,微軟希望在將支持農業物聯網(IoT)應用的領域,無需支付寬頻網路連線費用而擁有寬頻網路連接能力。

這是個合理推測。微軟絕對熱衷於將物聯網應用商業化,該公司已經深入參與使用空白頻段網路來支援農業物聯網。是的!如果不需要支付AT&T或Verizon的IoT網路連線費用,可能會更節省成本。

然而,無論微軟的建議多麼地出於自身考慮,對於多年來一直望眼欲穿、苦苦等待寬頻服務的農村地區的居民來說,仍然有吸引力。該建議應該也已引起關注所謂填平農村寬頻差距的有關單位的注意。

FCC主席Ajit Pai就是所謂的相關單位之一。多年來,他一直支援空白頻段技術的發展。最近幾天,幾篇文章聲稱,Pai仍然對這個想法持開放態度,儘管他並沒有直接評論微軟積極籲求的頻譜投放。

微軟於2003年開始使用空白頻段概念。自2009年以來,該公司一直在進行技術試驗,包括農業物聯網測試,且還在全球部署20個系統,目前共為大約185,000個客戶提供服務。

在2010年初,微軟本可能將美國的農村寬頻市場收入囊中。有線產業絕對無法將電纜經濟地鋪設到偏遠地區,永遠也不會。AT&T和Verizon多年來一直承諾提供農村寬頻服務,但當時這兩家公司都在拖延時間,以等待無線技術提升到寬頻速度。

現在,這兩家營運商(以及一些競爭對手)正開始在農村地區部署用於「預5G(Pre-5G)」固定無線(Fixed Wireless)寬頻的基礎設施(意味著至少起初是更新、更快的4G LTE版本),終於將營運商送上履行其承諾的激烈戰場前線。

微軟可能有許多動機來重燃其空白頻段野心,但該公司公開的觀點是:在大多數情況下,基於空白頻段技術的網路是居住在農村地區仍然無法享有寬頻服務的最大多數人口最便宜的選擇。

20170908NT01P1 美國各鄉鎮寬頻接取服務現況。

相鄰電視頻道一直被隔開,以使同一市場中的任意兩個頻道不緊接著,以避免訊號彼此干擾,其間仍未使用的頻段就是「空白頻段」。近年來,一些美國廣播公司放棄600MHz頻段的頻譜,且該頻段被FCC拍賣,用於無線電話和寬頻,但空白頻段仍然存在,如果使用要這些空白頻段,將無需執照。

為了使2,400萬農村居民都能享有寬頻服務,微軟認為,完全使用空白頻段技術的無線網路的支出為100~150億美元;完全使用LTE技術網路的成本估計為150~250億美元。每種基於其他單一技術的方案都更昂貴。

微軟承認:如果說空白頻段技術是推廣農村寬頻的最便宜的單一方法,那麼在所有情況下,它不一定總是最具成本效益的方法。微軟估計,在每平方英哩3~200人密度的地區,它是最具成本效益的手段,這將覆蓋約1,900萬人,佔農村未享有寬頻服務總人口的80%。

對每平方英哩1~2人的地區來說,衛星將是寬頻接取最具成本效益的方式;對人口密度超過每平方英哩200人的地區來說,LTE固定無線技術將是不二選擇。微軟在其54頁的白皮書中解釋了其計畫(還好,其中有很多是全頁和半頁圖片)。

這就是微軟提出混合空白頻段、衛星和LTE的計畫的原因,這將使總成本降到80~120億美元。

此外,微軟堅持認為,它不希望自己獨家提供寬頻服務,只會與服務供應商合作。微軟將提供技術支持(包括免版稅取得三十幾個專利和範例原始程式碼)和資金。微軟誓願在12個月內,在12個州啟動12個專案。

如果農村寬頻計畫得以通過,微軟總裁兼法務長Brad Smith在一篇介紹該計畫的部落格文章中說:微軟認為,農村寬頻差距可以在2022年7月4日之前的5年內填平。

當然,美國的無線營運商表示,無論微軟做什麼,他們今年都在推出固定無線寬頻服務。另一方面,這些營運商都沒有承諾消除農村寬頻差距,他們可能最終只是「接近」消滅這一差距。