有一種說法:到2020年,物聯網(IoT)預計將涵蓋20~50億台設備。人們相信物聯網將無處不在,幾乎影響到現代生活的方方面面。到目前為止,物聯網應用雖然很有趣,但沒能依專業人士所預測,在市場上呈現爆炸成長。目前還沒有足夠、具有明顯經濟利益的使用案例來啟動物聯網自我強化的市場增長。

業界在降低連結成本方面取得進展,但對於需求不斷增長,以及相應的大量生產價格下降,以促成實際的市場起飛的連鎖反應來說,進展尚不夠快。預計有數百億設備服務於如此廣闊的應用領域,以至於單打獨鬥的方案無法實現具有顯著生產成本效率所需的量。現在所需的是一種單一應用,其本身就可能產生數十億設備的需求。

以下來看連網照明。

人工照明(Artificial lighting)已使用數千年;電氣照明則始於1880年。今天,地球上每個大陸、每個國家,幾乎每座城市、城鎮和村莊都有某種形式的電氣照明,但傳統白熾燈耗電高,且能源成本逐步上漲,促使業界和政府尋求低功耗替代品。緊湊型螢光燈泡(CFL)是首次的成果,但事實證明,LED才是順理成章的繼任者。

但Silicon Labs物聯網產品高級副總裁兼總經理Daniel Cooley在接受採訪時指出的卻是:LED照明技術的日益成功,正在為接踵而至的連網照明鋪路。關鍵在於,LED廠商不得不學習如何在燈泡中整合電子元件,以及如何降低成本。「一旦有了這些,」Cooley說,「添加更多晶片就更加容易,就能創造出一款智慧、具成本效益且同時能發光的電子產品。」

20170713NT01P1 連網照明會是物聯網殺手級應用?

Cooley補充說,將物聯網連結技術添加到照明的商業模式已經具有積極的投資報酬率。政府強制規定的降低能耗的推動是一個因素,如果你可控制燈泡本身,就會更容易符合標準。若電燈本身可在房間(甚至走廊)沒人時關閉,或可透過手機應用程式遠端操控,就能顯著降低能耗。

連網照明消除將燈開關直接連接到燈具的需要。這不僅減少大部分所需的接線量,還簡化建築電氣設計,同時提供燈具和開關的安裝靈活性。

但低成本並不是連網照明的唯一潛在好處。燈泡供應商可以將藍牙信標等整合到燈泡中,為零售商簡單地透過更換燈泡設置位置服務提供了一種快速便捷的方式。連網照明的顏色和亮度可以進行設置,則屋主和汽車經銷商及餐館等零售商就能控制其環境氛圍。

連網照明市場潛力巨大。據Cooley說,目前照明是每年1,000億美元的市場,每年銷售的照明產品約40億個,這是個比手機還龐大的市場。

當然還要克服市場上的很多障礙。傳統上,燈泡、開關和燈具由不同廠商生產,它們正在成為連網照明市場的競爭對手,爭奪控制光源的主導權。可能消費者仍然會希望至少看起來像標準開關的裝置,而不是使用智慧手機控制其房間的燈光。

就本地無線網路技術等的選擇來說,市場仍是各說各話。Wi-Fi很方便,但功耗較大;而像ZigBee等無線技術則需要使用閘道器。儘管閘道器的吸引力越來越大(用戶不希望斷線的網際網路連結使其照明無法掌控),且可能催生新的售後服務,但何種無線技術勝出則仍不明朗。

據Cooley的看法,最終可能接近結束這種各自為政局面的結果。他估計,在12~18個月內,該領域將從現在市場上的六、七種選擇減少到兩、三種,從而進入多家供應商能提供可互通操作的連網照明產品的階段。該過程已經在進行中,如同Autani和樂金電子(LG)最近合作建置連網照明生態系統的宣示。

一旦照明產業開始銷售具成本效益且可廣泛互通操作的產品,採用率將會提升。隨著需求增加,產量就會增加,這將有助於推動價格下降和應用的增長,這是一個殺手級應用的典型特徵,因為隨著連網照明技術成本的降低、安裝基礎的搭建,其他的物聯網應用將能夠「借力使力」,而本身就不再需要很大的市場規模了。