日前,T-Mobile宣佈意欲成為美國第一家建立5G網路的無線營運商,這無疑搶了AT&T的風采。AT&T在更早些時候曾宣佈計畫成為第一家在美國建立5G網路的無線營運商,意圖打壓Verizon——後者是全球第一批宣佈計畫建設5G網路的玩家。

就Verizon、AT&T和T-Mobile的5G佈建聲明來看,它們所說的「5G」到底為何?一個接著一個的聲明聽起來都像是市場行銷噱頭。

韓國一直以來的曖昧5G聲明使5G發展的預期更撲朔迷離。該國以前宣佈計畫在2018年冬季奧運會期間在首爾進行預5G(pre-5G)網路試運營—究竟「預5G」指得是什麼意思?

也許意識到那些「輕佻浮誇」的5G聲明會引起強烈反對,韓國似乎開始真槍實彈地著手真正的5G建設。前不久,韓國科技部的一名代表表示,韓國政府將在2019年年初將5G頻譜分配給商業用途,而韓國將成為世界上第一個建立商用5G服務的國家——該服務將於2019年下半年推出。到2020年,韓國的目標是達到5%的滲透率;預計到2026年,這一數字可能高達90%。

Verizon、AT&T和T-Mobile似乎暗示,美國手機用戶將是最先享有商用5G服務的客戶,但如果韓國剛剛宣佈它將最先擁有商用5G服務,可以推測,韓國認為無論美國這三家營運商今年在做什麼,都不會是商用5G服務。

2016年,Verizon表示將於今年開始試用其5G網路,但因這意味著它將在全球國際準制定單位完成5G標準之前開始部署。搶先開跑的標準,其風險將是與相同技術的各個版本不相容或不完全相容,但Verizon發誓要使用預標準(pre-standard)5G技術。有些人認為「預標準」有其意義,另一些人則視若無睹。

AT&T一直表示,其計畫是逐步升級其網路,亦即逐步轉換為5G網路。不久前,AT&T公佈了第一步的細節——它表示將在未來數月內在幾個美國城市推出商用服務(不僅僅是試用),而且該服務將被稱為「5G演進(5G Evolution)」。

「演進到5G(evolution to 5G)」和「5G演進(5G Evolution)」這兩個說法可能是相似的,但不常關注AT&T的人,若推斷「5G演進」是指5G,那就可以原諒,但是它不是!5G演進可能是4G技術升級為LTE-Advanced。

AT&T因混淆了4G和5G之間的區別,被廣泛批評,但公平地說,Verizon是玩弄概念的始作俑者,卻並未對此付出多大代價。

T-Mobile執行長John Legere隨後承諾,該公司將開始使用剛花費近80億美元標得的頻譜,以提供「真正的行動5G」服務。他並得意地揶揄了AT&T和Verizon號稱擁有5G的虛張聲勢,並且認為5G根本尚未有任何形式的正式定義。

20170712NT01P1 T-Mobile有一個多階段計畫,以最終升級到涵蓋美國全國的5G網路。

很多這樣的舉動可以被看作「玩過頭」了的公關手法,但它在現實世界裡會產生後果。基於多種原因(包括所需的準備工程量),創建標準不是件微不足道的任務。但是,既然有些公司承諾在標準完成前推出5G,標準組織不得不加快進度:先是提前到2018年,現在是再次加速到今年年底。會有什麼影響?

Telefonica CTO Enrique Blanco最近表示,美國、韓國和日本的營運商只會小心擴展4G功能,而不會顧及5G最初承諾的網路轉型。「5G不僅僅是亞毫秒級(sub-millisecond)延遲和1Gbps的速率——4G已經可以接近這些指標。那還有什麼新東西?」他問道。

「我們因為今天不能實現的所有事情,而需要5G。」Blanco指出,「從處理資料增加,到提供光纖式的行動寬頻和實現物聯網(IoT)功能。必須著眼我們正在嘗試的定義——因為這個5G新空中介面(NR)涵蓋了全新頻譜,因此將帶來全新功能,所以必須定義新服務。」

搶先開台會帶來網路最終沒能提供5G所承諾的功能後果嗎?

最壞的情況可能不會那麼糟糕。網路將得到改進,以便提供所需。AT&T等談論的演變不可避免,即使它在實踐過程中會一路跌跌撞撞,且由於曖昧的公共關係聲明使大眾不明就裡。

目前有數十億美元已用於購買頻譜。事實上,有大量新型無線技術的工程設計正在進行中,網路創新(如向虛擬化的推動)正在持續快速發展。新的使用案例正在定義,但它們不太可能立即實施,但是如果已在實施,則它們就會像支援網路一樣,會在複雜性方面持續演進。

無論各營運商目前的承諾如何地不可靠,但毫無疑問,5G正在到來!