SiFive現有的32位元E31核心和新的64位元E51版本,分別要求支付約30萬美元和60萬美元的一次性費用。由SiFive創始人打造、名為Rocket的開放原始碼核心仍可免費在網上獲得,它可用於配置和生成32位元和64位元處理器核心。

SiFive必須與Cadence、Cortus、Imagination、Synopsys和Andes等公司的各種核心競爭。Andes在5月推出其首個64位元核心,現有的玩家擁有更成熟的生態系統和核心,售價也不到100萬美元,位在加州山景城(Mountain View, CA)的Linley Group負責人Linley Gwennap表示。

「我原以為他們的核心會是開放原始碼的,看起來他們似乎已經改變了商業模式……他們在努力創新,但到最後,大家都有成本。」Gwennap說。

「一年前曾有個爭論:如果有免費版本,人們是否會為核心付費?但是現在我們已經看到一些客戶對收費核心的強勁需求,他們要的不是開放原始碼版本,而是希望核心背後的公司能提供更好的許可支援核心。」SiFive產品和業務發展副總裁Jack Kang說。

20170711NT01P1 SiFive僅提供處理器核心,但柏克萊大學(UC Berkeley)和其他地方的研究人員已經發佈其他元件,如TileLink介面。

E31和E51保證:核心將達到指定的性能目標,並提供賠償、文檔、測試台、約束檔和整合檔。Kang說:「打個比喻,它等於附加了一個支援包的Red Hat方案。」

SiFive指出該公司矽IP易於使用和一次付費、終身使用的免版稅方式的價值。Gwennap說:「對那些通常會對核心的使用週期需求進行預測,並將其考慮進一個總體協商價格的工程師來說,版稅並不是個大問題。」

該公司的網站上提供資料表和其他詳細資訊以評估核心,包括FPGA位元流模型和功能評估版、用於E31的可綜合RTL等,都可在SiFive的網站上免費下載。該網站還允許工程師在同意線上的七頁許可合約後,配置核心並購買它們。

Kang說:「在網路上試用、配置和購買核心的能力是前所未聞的;沒有版稅,所以你不必顧忌賣出多少。」

「你可以線上購買各種軟體,甚至可以點幾下滑鼠就能設置一個Amazon資料中心服務,那為什麼半導體IP產業就遠遠落後於此?」Kang問道。「我們必須從別人那裡獲得IP,而且其過程出奇地難,所以我們有機會為這個產業做些新的事情。」他表示。

E31和E51都可以在28奈米(nm)製程實現高達1.4GHz的資料速率。E31與ARM Cortex-M3或M4大致相當。E51是款新的入門級嵌入式64位元核心,指標低於ARM Cortex-A53。另外,E31和E51都不支持Linux,SiFive計畫在今年稍晚,單獨推出用於運作在Linux的獨立處理器U54核心,且SiFive可能會在年底前推出一款額外的E系列核心。

FreeRTOS、Project Zephyr和Apache Minute作業系統已經移植到當前的E31核心。RISC-V架構現在已經為C語言提供了一個GCC編譯器、一個GNU調變器和其他週邊工具;SiFive提供SDK和基於Eclipse的開發環境。

「RISC-V的生態系統有很大進步。」Kang表示。且沒有版稅,並不會削弱SaFive的成長動能,Kang進一步指出。

「我們認為市場需求很大,因此希望能擴大生態系統,並開始更多的設計,而不是從越來越少的設計中攫取更多的錢,我們可以建構更多的核心和複雜IP。」他談道。

SiFive還計畫募資幫助設計基於RISC-V的SoC,該公司於2016年7月推出了SoC平台。「SiFive已經有這些核心的多個使用許可證持有者,還有一些核心尚未發佈,但Microsemi是我們唯一的公開客戶。」Kang表示。SiFive還有將提供核心的設計合作夥伴。

Microsemi在影像和視訊晶片中使用RISC-V,包括其IGLOO2和RTG4 FPGA平台。它是RISC-V基金會的60個成員之一,成員包括:Google、惠普(HPE)、微軟(Microsoft)、IBM、高通(Qualcomm)、Nvidia和三星(Samsung)。

Nvidia已宣佈正在開發一種64位元RISC-V核心的版本,用作未來晶片中的控制器。這家繪圖處理器(GPU)巨擘評估了ARC、ARM、MIPS、Tensilica,以及自主研發的設計等幾種方案。

Faraday營運長(COO)Flash Lin表示:「我們對RISC-V核心客戶的增長、需求的攀升感到興奮。」

RISC-V的支持者希望也參與中國不斷增長的電子行業發展的契機。中國已經有微信(WeChat)和相約網(www.meetup.com)等服務,Kang表示。

SiFiuve的競爭對手Andes也發佈了自家的64位元嵌入式核心——AndeStar V5。該晶片支援多達1,023個可配置中斷,並針對高階網路、儲存和汽車SoC應用。