將最初或主要設計用於訊號傳輸的銅電纜加上電力傳輸不是一個新概念,但也不是相反的情況。這樣做是有道理的:電纜是一個有價值的通道,如果它可以同時服務於另一個目的——這似乎是個好主意。這是一種已經使用多年的技術,例如,透過現有的音頻電纜線為具有內建前置放大器的麥克風提供直流(DC)電力,並且還為安裝在消費者衛星天線饋電上的LNB(low noise block,低雜訊塊)前置放大器提供DC電力。

不僅麥克風或衛星前端的類比訊號線可以攜帶電力。通用序列匯流排(USB)開始作為適中容量(約10W)的電源路徑;乙太網路(Ethernet)從來不是真正的電源路徑。現在,USB透過USB 3.0和Type-C標準,和透過幾乎準備好的IEEE 802.3bt(通常被稱為PoE ++)標準的乙太網供電(PoE),將供電能力提高到約100W,同時也支持Mbps和Gbpts資料傳輸速率。請注意,PoE不僅僅是一個夢想;它已被成功地用於學校的區域照明,如2011年1月的《佈線安裝和管理(Cabling Installation and Management)》中的一篇文章《智慧建築佈線解決方案擁抱PoE照明,以實現更好的教育環境(Intelligent building cabling solutions support PoE lighting for a better education environment)》所述。

這種雙重功能不限於將電力傳輸添加到數據電纜上,而是可以在互補模式下使用。有幾個正式且適當的標準可用於使用無所不在的AC纜線作為數據載體,這些運作方式速度比許多應用可以接受的速度慢,以及由於變壓器阻塞路徑,可怕的系統雜訊和瞬變或更多原因,會引發重大的問題。

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同時支援電力和數據傳輸不是一件容易的事。要將它們合併到單個誘人的銅纜上,需要在兩端設置很多電路來建立連接、建立一個通訊協定(protocol)、驗證一切正常,並注意在連接之前或期間可能發生的問題,包括連接時產生的熱量或拔出接頭。此外,電纜和連接器必須符合一些嚴格的電氣和機械標準;最後,將數據和電力傳輸耦合到銅,是一個不平凡的舉動,在某些情況下需要特殊的電感元件。

那麼,這些成本和設計複雜性是值得努力的嗎?和大多數的工程技術權衡一樣,答案是「取決於實際需求」。在易用性、潛在簡化、可接受的混亂、故障排除工作、成本,以及操作的互通性等許多因素方面,這是使用者優先的功能。

至少有幾個原因讓我有些懷疑。互連增加的複雜性意味著會有更多的部分在主動硬體、軟體和電纜/連接器零件上出錯。使用這些不會是一個「無須耗費腦力(no-brainer)或理所當然」,因為不是任何的USB電纜或乙太網連接器就可以順利運作;它們必須符合最新的技術規格。

妥協和限制因素也是一個問題,如同多次、單功能、最佳化的解決方案實際上比為多功能設計的解決方案,是更好的選擇。就像一支基本的螺絲起子要和在一個手把上有很多工具瑞士刀相比,後者是毫無疑問的方便,特別是處在危機中,但在一般情況下,單功能螺絲起子可能是首選工具:它做一件事、它做得很好,且它的限制要少得多。或者思考一下經常被吹噓的飛行車(flying car)的技術例子,這似乎每幾年就會重新出現成為「下一件大事」,飛行車具有兩種功能,但這兩種功能又不是真的特別突出,而且需要許多設計和功能妥協,才能使其變得可行。

看看這些數據+電力傳輸,要讓單一電纜方法的運行狀況良好,以及如果比他們打算解決的問題引起更多的頭痛,這將是有趣的。我想是否會有任何一個問題將變成一個死胡同,而這造成的沮喪會勝過它們帶來的收益?這將是一個可以觀察的有趣情況——即使是主要產業都支持,並非每個標準都能成功。

是否有一個你認為是贏家的標準,但沒有得到廣泛的接受?你對PoE ++和USB Type-C的功率傳輸相比單獨的更高功率電纜可行性,有何看法?