我先前拆解過Mediasonic的HW-150PVR機上盒(題外話,我只花了22.99美元就在線上商店買到它,而原廠建議售價是59.99美元);它添加了ATSC接收器以及支援PVR的功能,還有一個隱藏版功能是可以做為Microsoft Xbox One的電視調諧器。

這一次,我拆的是已經停產的Mohu牌Channels系列電視盒,花了我20美元(包括5美元運費,而該產品的原廠建議售價是99美元),並用一種不同的方法來解決其基礎ATSC功能集的擴增。

Mohu應該是EDN忠實讀者們很熟悉的品牌,我以前拆過不少他們家的ATSC天線;Channels則是一款外型小巧的橢圓柱型裝置(如上圖),約1.4吋(高度)×2.6吋(寬度)×4.8吋(深度),重量約100公克。原廠建議售價99美元的基本款裝置搭配一個無線遙控器/鍵盤(這個我們稍後也會拆解)、一條HDMI線以及一本使用手冊;而也有價格較高、搭配Mohu天線的版本。

從下圖可以看到該裝置正面、背面還有產品標籤的特寫;點擊此連結就可以看到本篇拆解分析的完整圖集;該裝置的一端有個同軸電纜連接器,用以做為天線-輸入連接介面;另一端則為電源線插孔、HDMI輸出連接器,還有USB連接埠、乙太網路連接埠;不同HW-150PVR,該裝置並沒有佈署完整的PVR功能,讓USB埠可以連結搭配大容量儲存裝置,而是在產品停產之前不久,透過一款試用版韌體支援限制較多的時移(time-shifting)功能。

EDNT1612 Teardown P2

該USB連接埠的主要用途就是在裝置與Mohu伺服器斷線時安裝韌體更新,還有透過Google Play線上應用程式商店或其他軟體來源擴增裝置的功能(Channel裝置採用Android 4.2.2作業系統)。該裝置的10/100Mbit乙太網路功能,輔以外觀不可見的內建2.4 GHz 802.11b/g/n無線網路,是其特色所在。

上述兩種連網技術不只用來下載韌體與更新節目表,也能下載前面提到的Android應用程式,特別是支援Hulu、Netflix、Pandora與Spotify等線上串流內容服務的程式;為何支援串流服務?以下是Mohu在2014年2月底在Kickstarter為該產品募資時的宣傳文字:

Mohu Channels的誕生是因為我們有一個工程師抱怨現在看電視這件事變得很複雜;他有一台有線電視機上盒做為視訊輸入來源,透過他的筆記型電腦播放之視訊應用程式則是第二個視訊來源,還有另一個視訊來源是免費的OTA廣播。這麼多的視訊來源讓一切失去控制。

有一天早上他在咖啡機前面說:「他們想把我的電視機變成一台電腦!我只想要原來的電視!!」他認為現在操作電視機需要有飛行員的執照才能從一個視訊源切換到另一個視訊源,而且每個視訊源的操作指令都不一樣,他跟他的老婆現在非常害怕摸遙控器、很怕把一切搞砸,看電視變得一點樂趣也沒有。

該裝置如何在ATSC接收的基準線上支援串流?打開主機板,其中佔據很大一塊電路板面積的CPU散熱片可能是讓人最先注意到的;針對CPU,Mohu在Kickstarter的產品規格頁只透露那是「雙核心ARM Cotex-A9 (1.5GHz)」,而有好奇的產品評論者讓該公司坦承了更多細節──那是一顆來自晶晨半導體(Amlogic)的AML8726-MX (或是被叫做AML8726-M6)的晶片,在2012年4月上市。

CPU散熱片上方有4顆相同的IC,藏在MAC位址貼紙下;我懷疑它們是DRAM,在掀起貼紙的一角之後也證實了我的猜測──是南亞科技(Nanya)的NT5CB256M8 DDR3,每一顆記憶體晶片的容量是2Gbits並配備8位元的系統介面,總計內含1GByte的32位元系統記憶體。

主機板上當然也有非揮發性記憶體,就在散熱片的左邊,你會看到美光(Micron)的29F32G08C 32Gbit (4GByte) MLC NAND快閃記憶體;其容量有點令人困惑,因為網路上的產品評論指出的內建快閃記憶體容量為兩倍,也許是因為該款記憶體是雙裸晶堆疊的配置(或是資料有誤)。

主機板上有一顆松下(Panasonic)的MN88436數位電視解調器IC (搭配旁邊的圓柱形調諧器,圖9中沒有,但在圖7可見);下方則有一對古怪的神祕測試點,以及未使用的雙接腳連接器。

晶晨的AML8726-MX整合了10/100乙太網路MAC (還有其他功能),相應的PHY可以在散熱片右邊看到,是SMSC (已經被Microchip收購)的LAN8720A,與圖11左下角部分可見的Pulse Electronics磁性變壓器(magnetic transformer)搭配。

在圖11上方隱約可見的模組也值得多一點討論──該模組以瑞昱(Realtek)的USB 2.0介面802.11b/g/n WLAN控制器RTL8188為基礎,從圖12可以看到在其左方的1T1R天線連接器。 該無線模組並非連接器可拆卸的;我猜測Mohu這種方法是為了提供設計上的靈活性。

相同的PCB基板減去無線模組,就能實現只支援有線乙太網路功能的版本;而且,從瑞昱或其他供應商以模組形式取得電路,比起「打包了」的晶片可能更具成本效益,因為後者需要直接焊在系統主機板上。

圖12中那條電纜的另一端延伸到塑膠機殼,從圖13可看到Wi-Fi天線。主機板上的另一個模組則是連接器可拆卸的,從圖6的電路板全景可看到它在左上角位置;圖14是它的正面特寫,圖15則是該模組背面。

這個特別的模組主IC是BK2433,來自一家名為Beken Electronics的公司;該模組負責主系統與搭配之遙控器/鍵盤的專屬2.4GHz RF通訊的一半功能。在遙控器/鍵盤那端還有另一顆封裝尺寸較大、較高接腳數的相同晶片,這個我們在之後的拆解再來研究。

從圖14的上方可看到BK2433晶片的左邊有PCB蝕刻RF天線;至於模組下方的主機板,又出現了一排神秘的測試點。把主機板翻面,一如往常,主機板背面相對比較沒看頭(除非你關注的是焊點以及被動元件);圖18是那張產品貼紙的特寫,在它的右邊可以看到創惟科技(Genesys Logic)的USB 2.0主控制器晶片GL850G。

很可惜,如同我前面所說,Mohu Channels已經停產,它最後一次的韌體更新是在2015年初,距離該產品在Kickstarter開始募資不到一年;現在該公司正在銷售一款價格較高的音樂串流平台BeBox (在很久以前也有過一款同樣名字的電腦…糟糕,暴露年齡了!)。

到底發生什麼事?Mohu Channels在Kickstarter的募資成績非常好(目標是3萬5,000美元,最後募到了14萬4,890美元),代表消費者並非對該產品沒有興趣,儘管市場上還有Amazon Fire、Apple TV、Roku的多款產品,還有其他Android平台電視盒(當然它們都不支援ATSC)等等替代裝置;而且該產品在Kickstarter募資時,新聞媒體對它的報導充滿熱情。

但後續的產品評論就沒那麼樂觀,出現不少對它的負評;總之又是一款硬體設計表現優良,但大大小小軟體問題不斷的產品。是不是聽起來很熟悉?這種狀況幾乎在我的拆解文章中成為常態而非例外。之後我們會繼續拆解Mohu Channel搭配的遙控器與鍵盤,敬請期待!

編譯:Judith Cheng

(參考原文:Teardown: Streaming device marred by glitches,by Brian Dipert)