自從蘋果(Apple)宣佈將在2014年5月收購Beats(該交易於同年8月完成),一貫和不斷升級的傳言意味著,該公司打算利用它獲得的「過時技術」--3.5mm類比音頻耳機插孔,建置在蘋果的iPhone、iPad和各種型號的iPod,更不用提該公司的筆記型電腦和桌上型電腦。

3.5mm耳機插頭

你們有些人可能知道Beats主要來自其Beats Music子公司,訂閱音樂服務是蘋果為了「步步為營」當時還是雛型階段的Apple Music而做的努力。但市場上還有Beats Electronics的子公司,該公司生產和銷售的可攜式喇叭、耳機、耳塞以及和其他硬體裝置,最近的部分則是何種因素推動預言師的焦慮。

透過審查手段,蘋果在其悠久的歷史中,成為一個在從不同的標準轉換產業的一個先驅者,就如同使其採用擁抱專利的途徑。舉例來說,原始的iMac捨棄內建磁碟機,這樣的決定讓PC製造商在之後群起仿效,最近,該公司又拿掉大部分的MacBook筆記型電腦型號的光碟機。而且由於蘋果蔑視Adobe的Flash格式,因此該公司帶頭抵制,並已擴大到其他系統、軟體和內容提供商,這一點眾所周知。

關於專利標準,則有蘋果桌上型電腦排線(Apple Desktop Bus),用於早期鍵盤和滑鼠以連接到Mac系統。同樣的,蘋果顯示器連接器(Apple Display Connector)被用於連結早期的顯示器到系統…它也是DVI的延伸,並涵蓋的USB和電源連接;提醒你,這是個好主意,不過還是私有的。蘋果也是高速資料傳輸介面FireWire的創始者,FireWire後來還成為公認的業界標準IEEE-1394,但只實現在蘋果採用以外的部分(我聽說,蘋果高專利金支付期望,是造成IEEE-1394現狀的大部分因素);相同的,蘋果也是第一個採用Thunderbolt傳輸介面,該介面是蘋果與英特爾(Intel)協同開發,並已在其他有限的地方使用(雖然最新基於USB-C的v3還比較可能獲得更廣泛的成功)。

那麼,Lightning是什麼呢?該介面在2012年底最初推出時,結合了iPhone 5、第五代iPod Touch和第七代iPod nano,該介面的採用隨後即擴大到其他新的蘋果產品。苗條的8針(pin)接口、能夠傳輸兩種資料數據(包括數位音訊)和電力,是蘋果之前許多笨重的30pin基座連接器的接班人,也可以不用區別上下,兩面皆可插入。當時,蘋果為易於使用與系統更瘦(輕薄)的理由合理化此過渡時期;後者,不僅能使手機和其他裝置更薄,且更多的按鈕、連接埠和其他硬體可以被放到任何系統的邊緣,包括Lightning連接器。同樣重要須注意的是,從這一點向前看,蘋果透過其MFi認證計劃(MFi certification program)的手段,從使用Lightning連接埠的第三方開發商,收取了龐大的授權費用。

自從蘋果將30pin連接器導向Lightning傳輸後,還有什麼遞增的動機,使該公司捨棄傳統耳機插孔連接?裝置系統外觀更輕薄,這是其中一個因素。舉例而言,看看這些已公佈的iPhone 5的藍圖,你會發現Lightning連接器的厚度是3.36毫米(mm),這甚至比3.5mm的耳機插孔的直徑更薄,大打超越加入須配合插座連接器所需的厚度(在iPhone 5設計藍圖中顯示為4.53mm)。且自從iPhone 5標記為蘋果第一款Lightning連接器的實現,這並非不合理的假設,自那時以後,該公司使連接器薄型化的發展更進一步。

物料清單成本(BOM)也需要考慮。正如前面提到的,Lightning連接埠已具備雙向傳輸數位音訊,並帶著店員一起的能力,還有一點,D/A轉換器和D類(Class D)放大器已內建在耳機中,這個飛利浦(Philips)已經做了1年多的時間,你已經排除功能冗於類比耳機插孔的必要。另一方面,使用藍牙耳機和耳麥的人們已經相當固定,且對於現有的數位耳機(和包含麥克風的耳機)擁有者來說,一個外部Lightning到3.5mm適配器(adapter),包含上述ADC和放大器電路可以提供一個傳統的橋樑。

還有前面提到的收入(和利潤)的角度。蘋果不僅從MFi第三方認證的關係增加授權收入,它也直接從「Apple Beats」品牌偏好中受益,任何擁有基於Lightning耳機或可攜式裝置的消費者,蘋果將在自己的商店「放牧」他們?關於這一點,我不清楚是否蘋果會計較在新的唯一Lightning硬體的售價中綁定(bundling)耳塞,在你們之中還有多少人在你們的iPhone上使用有線耳機…如果你還使用有線耳機,你們之中有多少人依賴和你的智慧手機綁在一起的方案,或者分別的購買升級?